Des images inédites du nouveau coronavirus Sars-CoV-2

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Voici l'une des premières images du nouveau virus Sars-CoV-2, à l'origine de l'épidémie Covid-19 qui a débuté à Wuhan en décembre 2019. Elles sont issues du laboratoire Rocky Mountain (RML) du National Institute of Allergy and Infectious Diseases (Niaid), qui a analysé un échantillon issu d'un patient américain. L'image est une combinaison de deux techniques : la microscopie électronique à balayage (MEB), qui permet de visualiser la surface et la forme d'un échantillon en détectant les électrons qui rebondissent, et la microscopie à transmission qui permet d'observer l'organisation et la structure interne du virus. Elle a ensuite été colorisée artificiellement.

Novel Coronavirus SARS-CoV-2

Le virus Sars-CoV-2 ressemble de près à celui du Mers-CoV ou du Sars-CoV original. « Ce qui n'est guère étonnant : ce sont les pics [des particules virales] disposés en couronne à la surface des coronavirus qui donnent leur nom à cette famille » (corona signifiant couronne en latin), précise le RML. Le nouveau virus est toutefois plus proche du Sars-CoV que du Mers-CoV. Selon une étude parue dans Nature le 3 février, le Sars-CoV-2 partage 79,5 % de séquences génétiques communes avec le Sars-CoV original et 96 % avec le coronavirus de la chauve-souris. Le virus du Covid-19 pourrait donc provenir d'une recombinaison entre un coronavirus Sars de chauve-souris avec un bétacoronavirus encore inconnu.

Le virus Sars-CoV-2 du Covid-19 vu au microscope électronique. Le virus apparaît en orange, en train de coloniser la surface des cellules (en vert) © Niaid-RML