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Du plancton dans l'air

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C'est en septembre 1997 que le cyclone Nora frappa Mexico avant de se diriger vers le nord, en Californie du Sud, où il se désagrégea. Grâce à différents instruments, au sol et à bord de satellites, des scientifiques américains ont pu suivre et étudier les nuages de l'ouragan situés à des altitudes élevées, appelés cirrus.

Crédits : http://perso.wanadoo.fr/chapon.arnaud Phytoplancton

Ils ont également eu l'occasion d'examiner les cristaux de glace formant ces nuages, collectés par un avion de recherche.

Leurs conclusions, publiées dans le Journal of the Atmospheric Sciences, révèlent qu'une partie des cristaux en question présentait d'étranges silhouettes en leur centre : celles d'amibes et d'autres minuscules planctons marins.

S'il n'est pas rare de retrouver au coeur des cristaux de la poussière ou du sel marin, des matériaux propres à favoriser le gel de l'eau et donc la formation des nuages, "il est vraiment curieux que du plancton puisse jouer ce rôle", explique Kenneth Sassen, de l'université de l'Alaska.

Selon les chercheurs, ces cristaux d'un genre à part ont dû être portés par les vents puissants du cyclone jusqu'au-dessus de l'Utah et de l'Oklahoma. Il est même possible qu'ils aient traversé tout le pays pour finir par s'évaporer.

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