Arriverons-nous à retarder le vieillissement ? © Fresh idea, Fotolia

Santé

Retarder le vieillissement : une nouvelle piste découverte chez les animaux

ActualitéClassé sous :génétique , biologie , lutter contre le vieillissement

Depuis longtemps, l'Homme cherche à retarder l'inéluctable : sa mort certaine. C'est dans cette optique que s'inscrit la médecine, mais également la recherche sur le vieillissement. Une famille de facteurs de protéines serait chargée de réguler ce processus dans quantité de tissus et chez beaucoup d'espèces, selon une nouvelle étude.

Nous connaissons tous les télomères. Ces petits doublons de matériel génétique situés à l'extrémité de nos chromosomes. On sait que leurs longueurs est un facteur déterminant notre longévité. Bien sûr, il n'est pas le seul. Certains mécanismes biologiques tels que l'autophagie, des enzymes clés ou des protéines de transcriptions comme ici, peuvent aussi jouer un rôle négatif ou positif dans notre vieillissement cellulaire. Des chercheurs ont découvert que la famille de protéines E-twenty-six (ETS) était chargée de gérer une partie du vieillissement au sein de la plupart des tissus chez la drosophile et chez le ver.

Des protéines qui régulent notre espérance de vie

Cette fameuse famille de protéines aurait pour but de réguler à la hausse ou à la baisse notre espérance de vie. Chez la drosophile, on sait que le niveau d'insuline est un facteur clé dans la gestion du vieillissement. Plus il est élevé, moins la longévité est grande et inversement. De faibles niveaux d'insuline activent certains facteurs de transcription précis nommés Aop et Foxo. Les effets de ces deux compères sont identiques lorsqu'ils agissent individuellement. Lorsqu'ils sont combinés, Aop peut modérer les effets de Foxo ou au contraire agir en synergie selon le contexte cellulaire.

De l'autre côté se trouve Pnt, un régulateur de l'activité génétique faisant partie de la même famille de protéines que Aop (les ETS). Son activation semble plutôt corrélée à un vieillissement accéléré car son rôle essentiel serait de gérer les désordres métaboliques et les stress nutritionnels tels qu'un excès de sucre. Ces trois molécules semblent former un axe Aop-Foxo-Pnt, où chacun s'exprime à tour de rôle en fonction de l'environnement cellulaire et des comportements de l'individu. Cette étude constate donc, une nouvelle fois, l'importance du mode de vie sur le vieillissement chez l'animal. Affaire à suivre chez l'Homme...

Le ridicule ne tue pas. Le vieillissement, si. Il doit donc être considéré comme un véritable problème de santé publique. © Edu, Pexels

Le vieillissement : une maladie ? 

Ces analyses génétiques sont importantes pour mieux comprendre le vieillissement et lutter contre ce dernier. Cependant, la croyance populaire nous enseigne que le vieillissement ne serait pas une maladie. Pourtant, le plus grand meurtrier d'êtres vivants, c'est lui. Mais dans la mesure où ce dernier est « naturel », on lui accorde moins d'importance qu'à la survenue d'un cancer ou d'un infarctus, par exemple.

Tout compte fait, si on regarde l'argument de plus près, tient-il la route ? Un virus, c'est bien « naturel » ? Une infection a un virus, c'est donc bien naturel ? Dans ce raisonnement, on ne devrait donc pas soigner l'infection au virus de l'immunodéficience humaine (VIH), par exemple. On pourra objecter que tout le monde vieillit alors que tout le monde n'est pas infecté par le VIH, certes. Mais tout le monde (la grande majorité des personnes en France) est contraint de se faire opérer des dents de sagesse, alors que leur croissance est naturelle. On le voit bien, l'argument est bancal. Loin de l'idéologie transhumaniste où il est parfois question de vouloir vaincre la mort, il faut tout simplement accepter de considérer le vieillissement comme une maladie et, de ce fait, tenter d'y faire face grâce à la science. 

  • De nouvelles analyses démontrent que le vieillissement cellulaire est un système de régulation complexe qui s'ajuste selon notre environnement.
  • L'axe génétique Aop-Fox-Pnt semble crucial au sein de ce processus et serait actif au sein de plusieurs tissus et chez plusieurs espèces.
  • La vieillissement est une maladie, il faut la combattre comme on combattrait n'importe quelle pathologie.
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