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Pourquoi le corail est-il rouge ?

Dossier - Le corail rouge, l'or de Méditerranée
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Le magnifique corail rouge, un Cnidaire à croissance très lente, vit dans des habitats rocheux ombragés en Méditerranée et Atlantique oriental, entre 5 et 700 m de profondeur. Depuis des millénaires, son squelette calcifié est utilisé pour des bijoux, des amulettes et comme médication.

  
DossiersLe corail rouge, l'or de Méditerranée
 

Les admirables travaux que Lacaze-Duthiers a effectués durant un long séjour en Algérie à La Calle (Marsa al-Kharaz) et publiés en 1864 avec de magnifiques planches nous ont fourni l'essentiel de la connaissance de la morphologie du corail rouge. Alors, selon vous, pourquoi ce corail est-il rouge ?

Les ramifications du corail rouge, porteuses de polypes capteurs de plancton, forment un filtre très efficace. Ici dans la réserve marine de Carry-le-Rouet. © J.-G. Harmelin, tous droits réservés reproduction et utilisation interdites

Morphologie du corail rouge : polypes, ectoderme, mésoglée…

Le corail rouge est une organisme colonial : une « branche » de corail rouge avec son tronc fixé au substrat et ses ramifications est une colonie constituée de multiples unités fonctionnelles, les polypes. Ceux-ci sont contenus dans des petites loges insérées dans une gaine commune, le coenenchyme (ou cortex, ou peau), qui enveloppe le squelette axial commun. Sous l'ectoderme, qui forme la surface externe du coenenchyme, il y a une couche gélatineuse appelée mésoglée.

Figure 9 : organisation morphologique d'une colonie de corail rouge. © D'après R.C. Moore, reproduction et utilisation interdites

Tous les polypes communiquent entre eux par des canaux ; ils partagent ainsi métabolites et informations. Un polype est doté de huit tentacules pennés (=Octocoralliaires), armés de nématocystes, qui entourent une bouche (fig. 9). Celle-ci est la seule ouverture vers l'extérieur de la cavité corporelle. Elle a une fonction gastrique et abrite aussi les gonades portées par des feuillets. Les petits canaux qui partent des polypes forment un réseau dense connecté à des canaux principaux qui courent le long de l'axe calcifié. Les polypes épanouissent leur couronne de tentacules à l'extérieur pour se nourrir et s'oxygéner, et les rétractent dans leur loge selon des rythmes mal connus.

Le squelette calcifié et sa couleur rouge

Le corail rouge possède deux types de squelette calcifié :

  • un squelette axial, fixé au substrat, ramifié et de section plus ou moins circulaire, qui est utilisé en bijouterie ;
  • un squelette particulaire, constitué d'innombrables petits sclérites inclus dans la mésoglée.
Figure 10a : corail rouge albinos avec des colonies normales. Marseille, 12 m. © J.-G. Harmelin, tous droits réservés, reproduction et utilisation interdites

Corail rouge : des colonies albinos

Le coenenchyme et l'axe calcifié ont une belle couleur rouge. Le rouge de la « peau » est plus clair que celui de l'axe, qui est plus ou moins foncé selon les régions. Cette belle couleur est donnée par des pigments caroténoïdes thermolabiles. Quelques rares colonies peuvent être albinos (fig. 10a).

Figure 10b : le corail rouge se ramifie en éventail ou en buisson selon le mode de circulation de l'eau qui le nourrit. © J.-G. Harmelin, tous droits réservés reproduction et utilisation interdites

La forme de la colonie est très variable. Les ramifications peuvent se faire dans un même plan, ou au contraire se développer en buisson : la colonie adapte sa forme en fonction du type de courant (linéaire ou turbulent) pour collecter la nourriture le plus efficacement possible (fig. 10b). Mais, comme pour la couleur, il semble y avoir des particularités régionales dans la forme des ramifications. Des études en cours utilisant des marqueurs moléculaires nous diront peut-être si ces particularités traduisent une différenciation génétique.