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Un tepuy (ou tepui) est un haut plateau aux contours particulièrement abrupts que l'on trouve dans Amérique du Sud, en Colombie, Guyana, Brésil et surtout au Venezuela. On en compte ainsi 115 dans la région de Gran Savanah, au sud-est du pays. Les tepuys sont les vestiges d'un grand plateau de grèsgrès qui recouvrait autrefois l'ensemble du sol de granitegranite entre le nord du bassinbassin amazonien et le l'Orénoque et entre la côte Atlantique et le Rio Negro. L'érosion n'a laissé au fil des années que ces reliefs aplatis à la surface fracturée de multiples grottes. Leur attitude varie entre 1.200 et 3.000 m.

Le saut de l’Ange (Salto Angel), la cascade la plus haute du monde, se précipite du sommet du tepuy Auyan. © Stig Nygaard, Flickr
Le saut de l’Ange (Salto Angel), la cascade la plus haute du monde, se précipite du sommet du tepuy Auyan. © Stig Nygaard, Flickr

Contrairement aux chaines de montagnes classiques, le tepuy est un relief isolé et présente de forts contrastescontrastes climatiques avec celui de la jungle située en dessous. Il est souvent plongé dans les nuagesnuages ou le brouillardbrouillard et balayé par des ventsvents violents, avec une forte amplitude thermique au cours de la journée. En raison de son isolement, le tepuy accueille de nombreuses espèces endémiques. Un tiers des espècesespèces vivant dans les tepuys de la Guyane vénézuélienne n'existent ainsi nulle par ailleurs dans le monde.

Les tepuys les plus connus

Avec ses flancs pratiquement à pic, le tepuy est difficile d'accès. Seulement trois plateaux de la Gran Sabana sont ainsi accessibles à pied, le plus connu étant le mont Roraima, haut de 2.180 m. Avec ses airsairs mystérieux, ce dernier aurait d'ailleurs inspiré Le Monde Perdu, le roman d'Arthur Conan Doyle qui a donné lieu au film Jurassic Park. Un autre tepuy célèbre est celui de Auyan, dans le parc national de Canaima, avec sa chute de Salto Angel (saut de l'AngeAnge), la cascade la plus haute du monde (989 m).