Scrat, l'écureuil de L’ Âge de glace, existait bel et bien en Argentine

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Et si Scrat, l’écureuil du film d'animation L'Âge de glace, avait vraiment existé ? Des chercheurs argentins ont découvert un nouveau spécimen qui ressemble fort au personnage en quête perpétuelle de glands. Nommé Pseudotherium argentinus, l'animal est âgé de 231 millions d'années et a été découvert dans la province d'Ischigualasto dans l'ouest de l'Argentine, en compagnie de deux autres fossiles de dinosaures.

« Cette nouvelle espèce a un long museau aplati, peu profond, avec des canines très longues et situées quasiment à la pointe du museau », détaille Ricardo Martinez, paléontologue à l'université de La Matanza, à Buenos Aires. D'après le spécialiste, cela lui donne un aspect « très semblable » à celui de Scrat, dont il a d'ailleurs failli porter le nom. D'une longueur totale de 25 cm, l'animal devait profiter d'un environnement bien plus chaud que son homologue de L'Âge de glace, avec une flore abondante composée de fougères et de conifères (il n'y avait pas de plantes à fleurs en son temps). Pourtant, il ne se nourrissait pas de glands, « mais probablement d'insectes et de petits animaux », rapporte Ricardo Martinez. Le rôle de ses longues canines n'est pas encore très clair : « Elles ont pu lui servir à attraper des insectes, ou peut-être s'agit-il d'un attribut sexuel des mâles pour attirer les femelles », suggère-t-il.

Ce n'est pas la première fois qu'un faux Scrat est identifié : en 2011, une sorte d'écureuil à dents de sabre mesurant entre 10 et 15 cm avait déjà été trouvé à La Buitrera, près du Rio Negro en Patagonie. « Le plus étonnant est que les deux espèces ne remontent pas du tout à la même époque », note Ricardo Martinez. Alors que Pseudotherium argentinus affiche 231 millions d'années, celle révélée en 2011 baptisée Cronopio dentiacus est apparue il y a seulement 95 millions d'années.

Le fossile d’un animal ressemblant à Scrat, le personnage de L’Âge de glace, a été retrouvé en Argentine © Twentieth Century Fox Animation