La mâchoire de ce reptile marin était redoutablement efficace pour capturer de grandes proies

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Une équipe internationale de chercheurs du Canada, de Colombie et d'Allemagne a découvert le fossile d'un animal marin encore jusqu'ici inconnu, mais qui présente tout de même une sérieuse ressemblance avec l'espadon moderne. À une différence près : il ne s'agit pas d'un poisson mais d'un reptile. Ou plus exactement d'un ichtyosaure, un groupe éteint de reptiles aquatiques qui peuplait les océans il y a 245 à 90 millions d'années.

Dénommé Kyhytysuka (qui signifie « qui coupe avec un objet tranchant » en langue muisca), cet ichtyosaure avait développé une denture particulièrement adaptée à la prédation de grands animaux. « La taille et la répartition des dents de ce saurien ont évolué pour faire de sa mâchoire une redoutable arme de capture de grandes proies, comme de gros poissons ou d'autres reptiles marins », atteste Hans Larsson, directeur du Musée Redpath de l'Université McGill au Canada.
 

Animation de l’ichtyosaure Kyhytysuka. © Université McGill

L'apparition de ce étrange animal survient en effet à la fin du Jurassique, à une époque où la Terre connait un extinction de masse. « Les ichtyosaures, qui chassaient en eaux profondes, ainsi que les plésiosaures à cou court et les crocodiles marins qui peuplaient les nombreux écosystèmes marins, laissent place à de nouvelles générations de plésiosaures au long cou, à des tortues marines, à de grands lézards nommés mosasaures et à notre ichtyosaure géant », poursuit Dirley Cortès, coauteur de l'étude parue dans le Journal of Systematic Palaeontology.

L’ichtyosaure Kyhytysuka devait mesurer près de 6 mètres de long. © Dirley Cortès

Le crâne d'un mètre de long a été découvert dans le plateau central de la Colombie, un endroit qui abritait une grande biodiversité à l'époque mésozoïque. De nombreuses nouvelles espèces y resteraient donc encore à découvrir, assurent les chercheurs.

Ce reptile marin possédait une dentition particulièrement adaptée à la capture de grandes proies. © Dirley Cortès
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