Les pumas sont tellement consanguins qu'ils ont une queue en forme de L

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L'appauvrissement génétique des pumas devient particulièrement préoccupant, rapporte aujourd'hui le service des Parc nationaux américains. Les chercheurs ont constaté le premier signe visible de consanguinité excessive chez les pumas dans les massifs montagneux de Santa Monica, en Californie : le bout de leur queue est coudé en forme de L, symptôme d'une grave anomalie génétique.

De plus, certains mâles sont atteints de cryptorchidie, une pathologie dans laquelle les testicules ne descendent pas, ce qui les rend stériles. De telles manifestions avaient auparavant été observées chez les panthères de Floride (une autre sous-espèce du puma) à l'est des États-Unis. 80 % des panthères montraient ainsi une queue en L ou bien des motifs en cercle et en spirale dans leur fourrure. D'autres manifestions sont encore plus préoccupantes, avec un fort taux de mortalité des jeunes pumas ou un trou dans le cœur qui réduit la capacité de circulation sanguine.

Les pumas de Santa Monica ont le bout de leur queue coudé en forme de L. © Santa Monica Mountains National Recreation Area

« Avec l'autre population de pumas de Santa Ana, celle de Santa Monica montre le plus faible taux de diversité génétique de toute la côte Ouest », alerte Seth Riley, responsable de la faune sauvage du parc. La population est tellement réduite que les accouplements entre descendants et leurs parents sont fréquents. De plus, certains pumas s'entretuent pour protéger l'accès à leur territoire : les mâles ont besoin de vastes territoires, jusqu'à 520 kilomètres carrés.

L'urbanisation est la principale responsable de cet isolement croissant, mais un incendie a aussi brûlé plus de la moitié du parc en 2018, ce qui a encore réduit leur habitat. Un projet de pont sur l'autoroute pour connecter le parc à d'autres zones protégées est bien dans les cartons, mais il n'a récolté que 15 millions de dollars sur les 85 millions nécessaires, déplore Seth Riley. C'est pourtant l'une des dernières chances de sauver l'espèce à cet endroit et peut-être d'autres animaux également confrontés au même problème.

Le puma des montagnes de Santa Monica est en grave danger de disparition en raison de l’isolement génétique de sa population. © Santa Monica Mountains National Recreation Area
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