Étrangeté du vivant : ce curieux petit mammifère est capable de « voler » !

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L'écureuil volant est connu pour ses longs vols planés entre deux arbres rendus possibles grâce à une membrane entre ses membres postérieurs et inférieurs appelée patagium, qui a inspiré les wingsuits. Mais il y a autre petit animal, moins connu, qui porte aussi un wingsuit pour « voler », le galéopithèque.

Derrière ce nom compliqué se cachent deux mammifères (Galeopterus variegatus et Cynocephalus volans) originaires d'Asie du Sud-Est appelés aussi lémur volant. Leur morphologie ressemble beaucoup à celle de l'écureuil volant : ils ne pèsent pas plus de deux kilogrammes et mesurent environ une trentaine de centimètres. Mais les lémurs volants ne sont pas des rongeurs et encore moins des lémuriens. Ce sont des Dermoptères, ce qui signifie littéralement « aile de peau ». 

Un lémur volant en train de planer, vu du dessous. © Norman Lim
Les deux espèces de lémur volant vivent en Indonésie et se nourrissent de fleurs et de bourgeons. Ici Galeopterus variegatus. © Joshua Davenport, Adobe Stock