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Le cheval a été domestiqué il y a plus de cinq mille ans

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Des traces de domestication du cheval remontant à 5.500 ans indiquent que sa domestication a eu un impact encore plus important qu'on ne le pensait jusqu'à présent sur la civilisation.

Etude du cheval, par Léonard de Vinci. Source Commons

D'importants troupeaux de chevaux sauvages parcouraient la steppe d'Asie centrale au quatrième millénaire avant notre ère. Cette époque correspond à la fin du néolithique, et c'est à ce moment que les hommes de la culture Botai aurait appris à les domestiquer pour la première fois, il y a 5.500 ans.

Une équipe de recherche internationale, à laquelle s'est associé (entre autres) le laboratoire d'archéozoologie du Muséum national d'histoire naturelle de Paris, a découvert des traces inédites de domestication dans cette région du nord du Kazakhstan.

Parmi celles-ci figurent des mâchoires de cheval portant les stigmates d'un mors, preuve formelle d'un harnachement. Mais s'il est ainsi démontré que ces chevaux étaient montés, étaient-ils pour autant domestiqués et provenaient-ils d'un élevage ?

Des implications sur l’Histoire des civilisations

Alan Outram, de l'université d'Exeter (Grande-Bretagne), qui vient de publier ses conclusions dans la revue Science, explique que les ossements des chevaux de la culture Botai sont très différents de ceux des chevaux sauvages retrouvés dans la même région. En revanche, ils sont parfaitement similaires aux chevaux domestiques de l'âge du bronze, venus de 1.500 à 2.000 ans plus tard.

Cela lève ainsi un doute sur leur origine et leur nature, et indique que les hommes de la culture Botai opéraient déjà une sélection parmi ces animaux en privilégiant certains traits caractéristiques qui présentaient des avantages à leurs yeux.

Cette civilisation, ainsi que les suivantes d'ailleurs, ne se contentaient pas d'utiliser les chevaux comme montures, mais en consommaient aussi le lait. En effet, les résidus de graisse relevés sur certaines poteries Botai présentent, à l'analyse chimique et isotopique, certaines caractéristiques du lait de jument. Celui-ci est toujours utilisé aujourd'hui dans la même région, et sert de base à la fabrication du koumiss, une boisson alcoolisée à base de lait de jument fermenté.

En faisant remonter d'un millénaire l'origine de la domestication du cheval, les chercheurs posent de nouveaux défis aux préhistoriens. Il est en effet convenu qu'en facilitant le déplacement des hommes, l'art du commerce, et aussi de la guerre, ont été profondément modifiés avec toutes les conséquences que cela implique sur le développement des civilisations.

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