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Le 16 h : séduire les mâles... en leur jetant des pierres

ActualitéClassé sous :zoologie , E2014 , 16 h

Il existe toutes sortes de comportements pour solliciter l'accouplement dans le monde animal. Y compris certains qui, à nos yeux au moins, paraissent plus étranges que d'autres. Comme celui manifesté par des femelles sapajous, qui montrent aux mâles leur envie de procréer en leur lançant des cailloux.

La séduction existe sous de nombreuses formes. Jadis, une femme laissait tomber son mouchoir pour entamer la conversation avec l’objet de son désir. Chez les sapajous, les femelles se servent de cailloux pour attirer les mâles. © Tiago Falótico, Wikipédia, cc by sa 3.0

Le paradisier parade, le paon fait la roue, les cerfs se combattent, l'homme invite une femme à danser en boîte de nuit... Pour de nombreuses espèces animales, il est nécessaire de forcer le destin et de signaler par des comportements explicites et sensés son envie de s’accoupler. Bien souvent, ces gestes incombent aux mâles, qui se battent ou se dandinent pour épater la galerie de femelles qui les observent. Celles-ci semblent souvent passives durant ces phases de séduction, à la fin desquelles elles choisissent, directement ou indirectement, l'heureux gagnant qui aura l'honneur de les féconder.

Néanmoins, il arrive que les femelles fassent le premier pas. Certaines femmes osent se montrer entreprenantes par exemple... Mais ce comportement n'est pas le propre de notre espèce. Les femelles des singes sapajous à barbe (Sapajus libidinosus) essaient également de se faire comprendre. Lors de leurs périodes de fertilité, elles se dirigent vers un mâle dans le but de l'intéresser à elles, avec diverses attitudes, comme des expressions faciales particulières (qu'on peut voir comme l'équivalent de notre sourire ou d'un clin d'œil), des vocalisations ou du contact. Cette volonté d'action dans la séduction est appelée proceptivité. Mais une étude récente parue dans Plos One suggère qu'elles disposent d'une façon pour le moins étrange de manifester leur désir aux mâles...

Sur cette vidéo, on peut voir les femelles sapajous s’approcher des mâles, plus gros, une pierre à la main et la leur lancer. Non par agressivité mais, pensent les auteurs, pour signaler leur envie de copuler. © Popular Science, YouTube

Des pierres pour attirer l'attention

Vous ne rêvez pas : ces femelles attirent l'attention du partenaire de leur choix en lui lançant des cailloux. Les scientifiques Tiago Falótico et Eduardo Ottoni de l'université de São Paulo (Brésil) expliquent avoir observé ces comportements belliqueux chez trois femelles d'un même groupe d'individus durant leur période de proceptivité, entre 2007 et 2009. Plus récemment, trois autres femelles du même groupe, dont deux immatures sexuellement au moment des premiers faits, ont reproduit ces mêmes gestes dans un contexte similaire, une fois leur maturité atteinte, entre le 6 juillet et le 23 juillet 2012.

Le contexte d'apparition de ces comportements laisse entendre aux chercheurs que la finalité est bel et bien sexuelle. Point intéressant : un autre groupe a été observé, mais jamais une telle attitude n'a été notée. Ces petits singes, chez qui l'on connaît déjà la maîtrise de l'outil, seraient-ils dotés d'une forme de culture ? La question se pose, mais ce geste n'est, en réalité, pas une première. Une étude publiée en 2012 dans un journal brésilien évoquait déjà une femelle vivant en captivité qui attirait l'attention d'un mâle en lui lançant un caillou. Cette habitude pourrait donc être plus fréquemment rencontrée que prévu. Mais on ne sait pas bien avec quel taux de succès.

Bien que cette méthode de séduction ne paraisse pas des plus douces, ne jetons pas la pierre à ces petits singes pour autant. Chacun utilise les moyens à sa disposition pour se faire remarquer et nous, dans l'espèce humaine, ne manquons pas d'originalité non plus. Ces résultats donneront peut-être le sourire à certains, et l'espoir à d'autres, des hommes qui se demandaient encore pourquoi toutes ces femmes les lapidaient à leur passage...

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