Les orgues volcaniques d'Usson. © Accrochoc, Wikimedia Commons, CC BY-SA 3.0
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L’Exploratorium : les orgues d’Usson au pays des volcans

ActualitéClassé sous :Volcan , Volcanologie , orgues volcaniques

De passage en Auvergne ? Ne manquez pas de faire un détour au village d'Usson pour admirer une impressionnante formation géologique, témoignant du passé volcanique de la région.

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L'Auvergne est bien connue pour ses massifs et autres formations d'origine volcanique. La visite de la région est ainsi l'occasion de découvrir un paysage impressionnant, façonné au gré des millions d'années par l'activité de nombreux volcans. La dernière éruption ne date d’ailleurs que de 6.000 ans !

Si les volcans, comme le Mont-Dore ou ceux de la chaîne des Puys sont naturellement les structures emblématiques de cette activité magmatique qui a longuement affecté le centre de la France, il existe de nombreux autres témoins, tout aussi impressionnants. C'est par exemple le cas des orgues basaltiques. Résultat du refroidissement de coulées des laves, il est possible d'en trouver un peu partout dans la région. Parmi les plus impressionnants, ceux du village d'Usson méritent vraiment le détour.

La chaîne des Puys en Auvergne. © Alpha du Centaure, Flickr

Les orgues d’Usson, témoins d’un volcanisme daté de plus de 18 millions d’années

Dans le Puy de Dôme, à proximité d'Issoire, le village d'Usson est en effet bâti sur un ancien piton basaltique. Le village, classé parmi les plus beaux villages de France, a notamment été le lieu d'exil de la Reine Margot pendant 19 ans.

Les orgues basaltiques sont facilement accessibles par un sentier, sur le flan de la butte située au sud du village. Ces grandes colonnes hexagonales, hautes ici de plusieurs mètres et qui forment le piton volcanique, sont d'origine totalement naturelle. Cette formation géologique surprenante est liée à une éruption phréatomagmatique, résultant du contact de la lave avec l'eau, ayant eu lieu il y a environ 18 millions d'années.

La région était alors une vaste zone lacustre, dans laquelle le magma s'est frayé un chemin. L'activité volcanique ayant donné naissance à la butte d'Usson est liée à l'épisode volcanique des Limagnes du Val d'Allier. Le début de ce volcanisme est daté à 25 millions d'années. Il est ainsi plus ancien que les événements volcaniques ayant donné naissance aux volcans du Cantal, du Mont-Dore ou de ceux de la chaîne des Puys.

Vue sur la butte d'Usson. © Julien63500, Wikimedia Commons, CC by-sa 3.0

Les orgues d'Usson sont ainsi les vestiges de la partie profonde d'un ancien volcan aujourd'hui disparu sous l'effet de l'érosion. Les orgues prismatiques formant la butte sont plus précisément un dyke, c'est-à-dire la cheminée centrale qui alimentait le volcan.

Un ancien conduit volcanique désormais mis en relief par l’érosion

Lors de sa remontée dans le conduit, la lave commence à cristalliser sous l'effet du refroidissement. Or, ce faisant, le liquide magmatique subit une contraction thermique qui entraîne une diminution de volume. C'est précisément ce phénomène de contraction qui va donner naissance aux orgues. La formation de structures hexagonales résulte de la répartition des contraintes en contraction au sein de la lave, les prismes se formant de façon perpendiculaire aux surfaces de refroidissement. Ainsi, les orgues verticaux d'Usson sont issus d'un refroidissement par le haut, et non sur les côtés de la cheminée. La régularité des prismes est de plus associée à un refroidissement plutôt lent.

La régularité des orgues d'Usson est impressionnante. © S@ndrine, Wikimedia Commons, CC by 2.0

La géométrie hexagonale est liée au fait que l'hexagone (six faces) est la géométrie optimale pour l'utilisation de l'espace lors de la cristallisation. La nature utilise d'ailleurs régulièrement cette géométrie, que l'on retrouve notamment dans les fentes de dessication de l'argile, mais également dans les alvéoles d'abeilles !

Alors qu'ils étaient à l'origine enfouis, les orgues d'Usson forment aujourd'hui une butte. Ce petit mont est le résultat de l'érosion du reste du paysage et de la mise en relief par inversion de cette formation géologique plus résistante aux éléments.

En vous promenant dans le village, vous noterez certainement l'intense utilisation des blocs prismatiques pour la construction des anciens bâtiments et plus particulièrement du château. La butte a en effet été longtemps utilisée comme carrière.

Les prismes basaltiques hexagonaux utilisés pour la construction du village d'Usson sont ici bien visibles dans le mur de l'église. © Père Igor, Wikimedia Commons, CC by-sa 3.0

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