Grâce à Super Diego, une tortue géante des Galápagos, son espèce n’est plus en voie d’extinction. © Nick Dale, Shutterstock

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Une tortue des Galápagos sauve son espèce grâce à son appétit sexuel

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Dans la famille des tortues géantes des Galápagos, Diego est un Don Juan qui a sauvé son espèce de l'extinction grâce à ses centaines de descendants. Deviendra-t-il plus célèbre que «  Georges le solitaire » ?

Après George le solitaire, mort à plus de 100 ans en 2012, voici qu'une autre tortue géante des Galápagos devient une star internationale : Diego, aussi appelé « Super Diego ». Contrairement à George qui refusait de se reproduire en captivité, devenant le triste symbole d'une espèce en train de mourir, Super Diego a beaucoup œuvré pour la survie de son espèce.

Diego est une tortue Chelonoidis hoodensis d'une centaine d'années, originaire de l'île Española, située au sud de l'archipel des Galápagos. Il a d'abord été transporté au zoo de San Diego. Dans les années 1960, son espèce était en train de disparaître : il ne restait plus que 14 tortues sur l'île, dont seulement deux mâles. Les rats, introduits par l'arrivée de l'homme, mangeaient les œufs, tandis que chèvres et cochons détruisaient l'habitat des tortues. Les derniers spécimens ont été emmenés à la Charles Darwin Research Station de l'île Santa Cruz pour faire partie d'un programme de repeuplement. Diego s'est joint à eux dans les années 1970.

Diego est la tortue la plus grosse (environ 80 kg) et la plus âgée de ce programme qui se déroule en captivité et qui compte sur trois mâles pour repeupler l'île Española ; il est aussi le mâle le plus prolifique par sa descendance. Diego partage son enclos avec six femelles qui l'aident à accomplir sa lourde tâche. D'après une analyse génétique, il serait le père de 40 % des 2.000 tortues nées dans le centre et retournées dans la nature, soit environ 800 tortues. Comme l'explique Washington Tapia, du parc national des Galápagos : « C'est un reproducteur mâle sexuellement très actif. Il a énormément contribué  à repeupler l'île. »

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