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Unis par le froid

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En mai 2004, dix pays supplémentaires ont embarqué dans le train de l'Union européenne qui regroupe désormais 25 pays. Bien qu'une poignée seulement de ces nouveaux Etats membres gèrent ou développent des programmes de recherche polaire, ensemble ils contribuent à sensibiliser l'Europe à la question des régions polaires, tout en démontrant la valeur et l'importance d'une recherche plus ciblée et localisée.

La base polonaise de Hornsund, dans l'archipel de Svalbard, est opérationnelle depuis 1957 et peut accueillir jusqu'à 30 personnes en été et 12 en hiver.

Sur les dix nouveaux Etats membres de l'Union européenne, la Pologne présente la plus ancienne tradition de recherche polaire. Avec des stations de recherche à l'année en Antarctique et au Spitzberg en Arctique, ainsi qu'un navire de recherche arctique, l'Académie des sciences polonaise présente une longue histoire de recherche scientifique dans les domaines allant de l'océanographie polaire à la climatologie. Sa station Henryk Arctowsky sur l'île du roi Georges, dans la péninsule antarctique, a été inaugurée en 1977, permettant à la Pologne de rejoindre les 12 membres consultatifs originaux du traité sur l'Antarctique. Avec une population maximale de 70 personnes en été et d'environ 20 personnes en hiver, la recherche est menée en association avec une vaste gamme de programmes et d'organisations scientifiques internationaux tels que le Comité scientifique pour la recherche antarctique (SCAR) et le European Polar Board (EPB).

Nouvelles stations

En tant que membre consultatif du traité sur l'Antarctique, la République tchèque est également un nouvel Etat membre de l'Union européenne doté d'un long et remarquable passé dans le domaine de la recherche polaire, surtout en Antarctique.

Grâce à une coopération active avec la communauté scientifique internationale pour la recherche polaire et des visites régulières de scientifiques tchèques aux stations russes et américaines, la République tchèque a pu acquérir les connaissances nécessaires pour exploiter sa première station antarctique sur l'île de James Clark Ross sur la côte nord-est de la péninsule Antarctique. La fin de la construction de cette nouvelle station ultramoderne était prévue pour l'été austral de 2004-2005 ; elle accueillera jusqu'à 15 scientifiques et membres de l'équipe logistique qui mettront en place un programme de recherche multidisciplinaire qui comprendra la géologie, l'hydrologie, la géomorphologie, l'écologie et la physiologie.

Parmi les Etats baltes, l'Estonie se démarque grâce à sa longue expérience dans le domaine de la recherche bipolaire sous l'ère soviétique et comme l'un des plus petits pays membres non consultatifs du traité sur l'Antarctique. Il s'agit également de la première nation balte à développer son propre programme de recherche; elle prévoit également de construire une petite station antarctique à Edmonson Point South dans la région de la mer de Ross. Bien que ce projet ait fait l'objet de quelques réserves de la part de certaines nations du traité sur l'Antarctique, qui préféreraient limiter le nombre de nouvelles stations sur le continent, pour les scientifiques estoniens cela représentera une occasion unique d'étudier la biodiversité de cette rare oasis antarctique sans glace.

Pays en phase de préadhésion et membres extérieurs

Parmi les candidats actuels à l'Union européenne et les autres membres extérieurs, il convient de citer la Bulgarie et l'Ukraine pour leurs programmes de recherche polaire actifs et leurs bases en Antarctique, ainsi que leur appartenance à l'EPB. Suite à un accord avec le Royaume-Uni en 1995, l'Ukraine a repris le contrôle de Faraday, la plus ancienne station de recherche opérationnelle de Grande-Bretagne en Antarctique, et l'a rebaptisée Vernadsky. Située sur l'île Galindes dans la péninsule Antarctique, Vernadsky poursuit les activités de surveillance climatique entamées par les Britanniques en 1947. Avec sa station d'été St Kliment Ohridski sur l'île Livingstone, l'Institut bulgare de l'Antarctique soutient également un programme continu de recherche polaire depuis plus de vingt ans, rassemblant et interprétant les données météorologiques, géologiques et biologiques dans le Shetland du Sud.

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Qu'ils soient grands ou petits, les programmes polaires des nouveaux Etats membres font preuve à la fois de la vivacité et de l'engagement déjà remarqués au sein de l'Union européenne en ce qui concerne la recherche polaire. Ils mettent également au jour l'importance des plus petits programmes polaires pour obtenir, interpréter et publier des données sur des zones polaires qui auraient pu, autrement, être ignorées - fournissant ainsi aux scientifiques de par le monde une image beaucoup plus vaste des environnements arctiques e

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