Glaciers couverts de neige dans les montagnes de Terskey Ala-Too, au Kirghizistan. Les glaciers des monts Tian perdent du volume et de la masse à un rythme rapide. © D. Farinotti, GFZ/WSL

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La fonte des glaciers d'Asie centrale menace les ressources d'eau douce

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Les glaciers des monts Tian, en Asie centrale, ont perdu 27 % de leur masse et 18 % de leur surface au cours des cinquante dernières années. La neige et la glace qui fondent de ces glaciers sont pourtant essentielles à l'approvisionnement en eau de plusieurs pays.

Les monts Tian constituent la plus grande chaîne de montagnes d'Asie centrale. Formant de magnifiques paysages de glace, leurs glaciers jouent un rôle important dans le cycle de l’eau de différents pays : le Kazakhstan, le Kirghizistan, l'Ouzbékistan et certaines parties de la Chine, où les populations sont très dépendantes de l'eau issue de la fonte des neiges et des glaces pour leur alimentation en eau.

Les glaciers sont de véritables réservoirs qui stockent de l'eau sous forme de glace pendant des décennies et qui restituent l'eau des précipitations de l'hiver pendant les mois d'été grâce à la fonte. Le phénomène est particulièrement important pour les régions arides qui ne reçoivent quasiment pas de précipitations pendant certains mois. Les glaciers permettent aussi d'équilibrer les volumes d'eau entre les années humides et les années sèches.

Dans un article paru en ligne dans Nature Geoscience, une équipe internationale de chercheurs propose une reconstitution de l'évolution des glaciers des monts Tian. Ces travaux ont été menés par le GFZ German Research Centre for Geosciences, en collaboration notamment avec le CNRS de Rennes. Les scientifiques ont étudié la perte de masse du glacier au cours des cinquante dernières années en utilisant trois approches indépendantes : la gravimétrie par satellite, l'altimétrie laser et la modélisation glaciologique. Daniel Farinotti, principal auteur de l'article explique : « De cette façon, nous avons été en mesure de reconstituer l'évolution de chaque glacier unique ».

Mesures glaciologiques sur un glacier au Kirghizistan (chaîne de Jetim-Bel). Ces données de terrain peuvent ensuite être comparées avec des observations satellite. © D. Farinotti, GFZ/WSL

Le réchauffement responsable de la perte accélérée de glace et de neige

Les résultats de ces trois approches concordent et les chercheurs ont estimé la surface totale de glacier perdue à 2.960 km2. La perte annuelle, depuis les années 1960, serait de 5,4 milliards de tonnes. Pour Daniel Farinotti, « actuellement, les monts Tian perdent de la glace à un rythme qui est à peu près deux fois la consommation annuelle d'eau de l'ensemble de l'Allemagne ».

Le retrait du glacier s'est accéléré entre les années 1970 et 1980. L'étude montre que l'élévation de la température, notamment en été, est un facteur clé de l'évolution du glacier. « Les mois d'hiver dans la région étant très secs et les montagnes hautes, la plupart des chutes de neige sur les glaciers ont lieu en été. Cela signifie qu'une température plus élevée contribue à la fois à augmenter la fonte et à réduire l'alimentation du glacier. »

En utilisant les dernières prévisions sur le climat, qui prévoient un réchauffement de 2 °C supplémentaires des températures estivales entre 2021 et 2050, les auteurs proposent une première vision de l'évolution à venir : environ la moitié du volume du glacier pourrait être perdue dans les années 2050...

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