En protégeant les animaux en voie de disparition, les rangers mettent leur vie en danger. © IFAW
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« Chaque jour pourrait être le dernier » : reportage avec un ranger au Parc national des Virunga

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Qu'est-ce que c'est que de risquer sa vie pour protéger les animaux en voie de disparition dans le monde ? Un reportage de Graeme Green avec les rangers Amboseli et Akashi, du Parc national des Virunga au Congo. « Je commence toujours ma journée par une prière », dit le garde forestier des Virunga Gracien Muyisa Sivanza. « J'imagine que nous avons des horaires de travail similaires à ceux des autres personnes, mais la différence est que nous sommes confrontés à des défis majeurs au quotidien. En réalité, nous vivons chaque jour en sachant qu'il pourrait être notre dernier. »

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Cette dure réalité a fait mouche en janvier 2021, lorsque six rangers ont été tués par des milices locales dans le Parc national des Virunga, en République démocratique du Congo, l'un des derniers habitats des gorilles de montagne. Une autre attaque, en avril 2020, a vu 12 rangers des Virunga et cinq civils assassinés, la pire journée de violence de l'histoire du parc. « Il est difficile de trouver les mots exacts », dit Gracien. « J'ai perdu plusieurs collègues ces deux dernières années et croyez-moi, c'est une expérience très douloureuse de perdre autant de jeunes gens - des frères, des pères et des maris - en même temps. Ce qui me terrifie vraiment, c'est lorsque je vois leurs familles lors des funérailles. »

Les rangers dans le Parc national des Virunga, RDC. © Wildhood Foundation, tous droits réservés

La menace des violences contre les protecteurs des Virunga continue. Depuis plus de 20 ans, l'Est de la RDC souffre d'instabilité et de conflits, créant des groupes armés nationaux et étrangers, dont beaucoup opèrent dans le Parc, exploitant illégalement les ressources naturelles. « Ils sont bien structurés, armés, et ne respectent pas les règles d'engagement, explique Gracien. Ils sont à l'origine de nombreux meurtres dans la région et responsables de la majorité des décès de rangers. »

Gorilles des montagnes. © Cai Tjeenk Willink, Wikimedia commons, CC 3.0

La lutte pour la protection ne concerne pas seulement les gorilles

Gracien, qui travaille comme ranger depuis 2011, y voit une mission plus large pour les Congolais, pour l'autorité de l'État et l'État de droit, pour les économies locales et nationales, et pour l'avenir du pays lui-même. « J'ai consacré ma vie à la sauvegarde parce que c'est un pilier pour le développement de la province du Nord-Kivu et de la RDC, explique-t-il. Nous avons certains des animaux les plus uniques au monde, notamment des gorilles de montagne et des gorilles des plaines orientales, des chimpanzés, des éléphants de forêt et de savane, des hippopotames, des lions, des léopards... » 

Les paysages des Virunga sont inégalés : volcans actifs, glaciers, forêts denses, rivières. Le parc est responsable de projets de développement qui favorisent la paix et aident à créer des emplois. La RDC est l'une des meilleures destinations touristiques au monde. Des millions de personnes dépendent du tourisme.

« Ce qui est certain, c'est que mes collègues rangers décédés aimaient leur travail et ont fait le sacrifice ultime, ajoute-t-il. Ils sont les héros de la conservation. Pour honorer leur mémoire, nous poursuivons le combat que nous avons commencé ensemble, jusqu'au bout. Je pense qu'ils sont fiers de nous, où qu'ils soient. Ils ne sont pas morts en vain. Tout ce que nous voulons, c'est la justice. J'ai la conviction que les responsables de ces meurtres seront un jour jugés. »

Léopard, superbe félin africain. © Graeme Green, tous droits réservés

Les rangers face au commerce illégal

Les rangers d'Afrique et du monde entier sont en première ligne pour protéger la faune sauvage mondiale, notamment les espèces menacées chassées et tuées pour le commerce illégal d'espèces sauvages, comme les rhinocéros, les éléphants et les pangolins. C'est un travail difficile et souvent dangereux. Pour certains, il s'agit simplement d'un moyen de nourrir leur famille et de payer leurs vêtements, l'école et les soins de santé, parfois dans des endroits où les opportunités sont rares. Mais la majorité des rangers que j'ai rencontrés et avec lesquels j'ai discuté sont animés par le désir de protéger la vie sauvage. 
 
« Les animaux sauvages ne peuvent pas s'exprimer et se défendre », explique le sergent Nyaradzo Hoto de l'Akashinga, l'unité anti-braconnage entièrement féminine du Zimbabwe. « J'ai trouvé un emploi dans la protection de la faune, cela me donne un but. Chaque jour, des animaux sont exploités pour satisfaire les besoins et les désirs des Hommes. Les animaux ont le droit de vivre. Avec l'amour que je leur porte, cela vaut la peine de se lever et de consacrer ma vie à la protection de la faune. »

Gorille des plaines de l'Est (Gorilla beringei graueri). Mâle adulte (dos argenté). © Graueri Gorilla, wikimedia commons, CC 1.2

Les femmes rangers au travail pour la défense des animaux

Créée par la Fondation internationale contre le braconnage (IAPF), l'Akashinga signifie « les courageux » dans la langue locale, le shona. De nombreuses femmes viennent de villages ruraux et ont vécu des expériences traumatisantes, notamment des agressions sexuelles et des violences domestiques. Grâce à leur expérience et à leur formation, elles sont tout aussi redoutables que les hommes lorsqu'il s'agit de protéger les animaux et d'arrêter les braconniers. 

Les femmes sont moins corruptibles, plus enclines à faire passer la famille et la communauté avant leur intérêt personnel, et souvent meilleures dans la collecte de renseignements, avec une oreille attentive et un accès aux conversations locales qui peuvent contenir des informations vitales pour combattre le braconnage. « Nous communiquons mieux en tant que femmes et nous nous faisons confiance, explique Hoto. Vous vous sentez plus en sécurité lorsque vous parlez de vos difficultés aux autres femmes, alors vous vous aidez mutuellement à surmonter les problèmes. Les femmes gardes forestiers ont également un bon moral et sont intègres. Elles sont moins corrompues et ne se laissent pas facilement corrompre. Par nature, les femmes ont un cœur maternel. Nous sommes plus attentionnées. La façon dont nous sommes responsables de nos enfants est la même que celle dont nous traitons la faune et la nature. »
 
Comme aux Virunga, les rangers d'Akashinga se rendent chaque jour au travail en connaissant les risques. « Pendant les patrouilles, il est difficile de savoir ce que les braconniers vont penser, comment ils vont agir, surtout lorsque nous les traquons », explique Hoto. 
 
Les nouvelles tragiques des Virunga en janvier ont été vivement ressenties, avec un sentiment d'empathie parmi les rangers du monde entier. « L'attaque des Virunga m'a mis en colère et m'a fait peur, admet Hoto. Les rangers protègent les espèces menacées et la nature, et je suis en colère qu'ils aient été tués comme ça, en faisant leur service. D'autres rangers pourraient être découragés ou remplis de peur, mais nous devons être courageux, car nous consacrons notre vie à la protection des animaux. »

Buffle en embuscade, une menace potentielle. © IanZa, Pixabay, DP

Un entraînement à toutes épreuves

Il existe d'autres dangers inhérents à la vie de ranger, notamment la faune qu'ils essaient de protéger. « Le terrain sur lequel nous travaillons est rude et difficile », explique Purity Lakawa, ranger de l'équipe Lioness, qui fait partie des Olgulului Community Wildlife Rangers, financés par l'IFAW (International fund for animal welfare), qui travaillent dans l'écosystème Amboseli au Kenya. « Nous protégeons les animaux mais certains d'entre eux sont très dangereux et agressifs : buffles, lions, éléphants. Pendant la saison des pluies, les buissons sont très épais et les animaux, comme les buffles, se cachent derrière ces buissons. Vous pouvez ne pas vous rendre compte qu'il est là, et brusquement il peut sortir et vous poursuivre, et vous pouvez être blessé. »
 
« Lors d'une patrouille l'année dernière en brousse, où nous avons croisé un buffle qui se reposait sous un arbre nous pensions qu'il était seul. Nous étions à deux mètres de lui, il était très agressif, car en fait ils étaient deux, et probablement en train de s'accoupler. Il a émis ce son rauque et menaçant. Certains d'entre nous se sont couchés à plat sur le sol, parce que ses cornes sont incurvées et qu'il est difficile de vous ramasser sur le sol, d'autres ont couru et grimpé dans un arbre. Nous sommes restés silencieux jusqu'à ce qu'il s'éloigne. Notre entraînement a contribué à nous sauver la vie. »

Les rangers Team Lioness. © IFAW Will Swanson, tous droits réservés

« Team Lioness » est le premier groupe de rangers féminins dans la communauté Maasaï, largement patriarcale. Distinctes des rangers du Kenya Wildlife Service (KWS), elles patrouillent sur les terres communautaires autour du Parc national d'Amboseli, près de la frontière avec la Tanzanie, une région poreuse pour le braconnage de viande de brousse. La région est menacée par des braconniers armés, attirés en particulier par les célèbres éléphants tuskers d'Amboseli, ainsi que par la population locale qui chasse la viande de brousse pour la manger ou la vendre. La pandémie a rendu la tâche des gardes forestiers plus dangereuse, car la pauvreté et la faim ont rendu les gens plus désespérés. 

La protection de la vie sauvage est considérée comme un moyen de préserver l'avenir des populations locales

La protection de la vie sauvage est considérée comme un moyen de préserver l'avenir des populations locales, notamment de Sintamai, la fille de Purity, âgée de trois ans. « Nous gagnons de l'argent en protégeant les animaux, mais c'est un bon travail car il favorise et aide notre environnement et nos environs et permet de les garder naturels », explique-t-elle. Il existe d'autres emplois dans la région, comme l'enseignement, mais ce travail de garde forestier est le meilleur, car il profite à la communauté.  

Une partie du travail de « Team Lioness » consiste à réduire les conflits entre l'Homme et la faune. Nous protégeons la communauté et tentons d'apaiser les problèmes lorsque, par exemple, des animaux comme des lions ou des éléphants entrent dans le « boma - la ferme d'une communauté », détruisent les cultures et attaquent leurs animaux. 
 
La nouvelle de ce qui s'est passé à Virunga a également eu un impact sur les rangers d'Amboseli. « C'est très émouvant de voir ses collègues rangers se faire tuer, dit Purity. Nous risquons aussi nos vies car les braconniers qui tuent les animaux sauvages sont très armés et nous ne le sommes pas. Nous pensons parfois perdre notre vie et nos familles dépendent de nous. »

« Les gens du monde entier devraient être sensibilisés aux effets du commerce d'espèces sauvages, en particulier les jeunes générations, car elles représentent l'avenir, suggère Hoto. J'aimerais aussi que l'Afrique aide les gens en leur donnant des projets pour créer des moyens de subsistance qui les détournent de choses destructives, comme le braconnage. »

Rhinocéros avec son petit. © Graeme Green, tous droits réservés

En protégeant les animaux, les rangers s'exposent à tous les dangers

Tant que le commerce illégal d'espèces sauvages sera aussi rentable, alimenté par une demande en Asie et dans le monde entier de corne de rhinocéros, d'ivoire, de peaux et d'os de tigre, d'écailles de pangolin et d'autres produits animaux, et tant que les gens seront poussés à pénétrer dans les zones protégées pour utiliser les ressources naturelles, il faudra que les rangers risquent leur vie. « J'aimerais que les animaux du monde entier soient protégés, car ce sont des créations de Dieu, comme nous. On nous dit dans les commandements que nous devons prendre soin d'eux. Nous devons protéger les animaux sauvages, protéger leurs habitats et partager avec eux ce que nous avons, les ressources naturelles, les ressources créées par l'Homme, les points d'eau et les pâturages. »

Le commerce illégal d'espèces sauvages dans le monde pousse les animaux vers l'extinction. Mais il coûte aussi des vies humaines.

D'un montant estimé à 15 milliards de livres sterling (23 milliards de dollars) par an, le commerce illégal d'espèces sauvages dans le monde pousse les animaux vers l'extinction. Mais il coûte aussi des vies humaines. Il faudrait que le gouvernement édicte des règles pour protéger les animaux, cela facilitera notre travail. Lorsque les braconniers entendront que le gouvernement a mis en place des règles, si vous êtes pris avec de l'ivoire ou autres, ils auront peur. Les gouvernements peuvent réduire le commerce, cela aidera les peuples à avoir une meilleure vie, sans stress. Des mesures plus strictes et des sanctions plus sévères doivent être prises pour s'attaquer à ce problème au plus haut niveau.
 
Cet article a été initialement publié sur le site du projet New Big 5. Cette initiative internationale vise à créer un nouveau Big 5 de la photographie animalière, plutôt que de la chasse. Shooting avec un appareil photo, pas avec un fusil ! Elle est soutenue par 150 photographes, défenseurs de l'environnement et organisations caritatives, dont le Dr Jane Goodall, Ami Vitale, Steve Winter, Brent Stirton, Save The Elephants, Dian Fossey Gorilla Fund, Polar Bears International, etc. 
 

 
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