Une vision d'artiste des trois nouveaux dinosaures australiens. De bas en haut : Diamantinasaurus (Matilda, plutôt costaude), Wintonotitan (Clancy, plutôt gracile) et Australovenator (Banjo, rude prédateur). Les deux premiers annoncent les titanosaures (dont l'argentinosaure, avec ses 40 mètres de longueur) et le troisième les grands théropodes, comme T. rex. © T. Tischler, Australian Age of Dinosaurs Museum of Natural History

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Trois nouveaux grands dinosaures découverts en Australie

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Peu généreux en fossiles de dinosaures, le sol australien vient pourtant de livrer les trois plus gros spécimens exhumés depuis 1981. Deux sont herbivores et appartiennent à une famille de géants, les titanosaures. Le troisième est carnivore et aurait ridiculisé le vélociraptor.

Matilda, Clancy et Banjo : c'est ainsi que les membres de l'équipe australienne réunis autour de Scott Hocknull ont baptisé les trois squelettes découverts dans le Queensland, à l'est de l'Australie. Tous trois vivaient il y a 98 à 95 millions d'années, c'est-à-dire pendant le Crétacé moyen, et ont perdu la vie en s'embourbant dans un billabong, du nom aborigène de ces trous d'eau autour desquels se réunissent, encore aujourd'hui, de nombreux animaux.

Les paléontologues y ont découvert de nombreux ossements et ont pu reconstituer le puzzle, ou plutôt les trois puzzles, qu'ils viennent de décrire dans la revue PlosOne comme trois membres d'espèces nouvelles et même de genres nouveaux.

Clancy, Witonotitan wattsi pour les spécialistes (Winton étant le nom d'une grande ville proche), devait mesurer environ seize mètres, de la tête, emmanchée sur un cou flexible, au bout de la longue queue (quant au poids, peut-être faut-il se méfier des estimations puisque les calculs de la masse des dinosaures sont controversés). D'après l'équipe australienne, Clancy, plutôt gracieuse, devait se nourrir comme nos girafes actuelles.

Matilda, alias Diamantinasaurus matildae (nommée ainsi en souvenir d'une chanson australienne, Waltzing Matilda), était, elle, plus costaude mais à peu près de la même taille. Les auteurs la comparent plutôt à un hippopotame.
Ces deux herbivores appartiennent, d'après les analyses des ossements, aux titanosaures, parmi lesquels figurent les plus grands dinosaures, apparus bien après Clancy et Matilda.

Les silhouettes supposées des trois espèces découvertes avec, en incrustation, les ossements récupérés (cliquer pour agrandir). A et B : Diamantinasaurus matildae. C : Wintonotitan wattsi. D : Australovenator wintonensis. © T. Tischler, Australian Age of Dinosaurs Museum of Natural History

Des ancêtres de familles célèbres

Le plus petit des trois est, lui, un carnivore et a été surnommé Banjo, pour honorer Banjo Patterson, un poète australien et qui a composé la chanson Waltzing Matilda à Winton en 1895. Australovenator wintonensis, de son appellation désormais officielle, était un théropode carnivore. L'animal courait sur ses deux pattes arrière et se servait de ses pattes avant pour attaquer ses victimes avant de les mordre avec sa mâchoire puissante.

Les auteurs en font le pendant australien du vélociraptor, mais bien plus grand. Rapide, leste et armé de puissantes griffes, il devait être un prédateur efficace. Ses descendants perfectionneront la technique. Banjo semble en effet appartenir à famille des théropodes, qui enfantera, entre autres, et bien plus tard, le Tyrannosaurus rex, qu'on ne présente plus. Les ossements de Banjo ont été trouvés entremêlés à ceux de Matilda. Et les chercheurs d'imaginer une scène de chasse dans laquelle chasseur et proie auraient péri ensemble dans un marigot...

Deux représentations de la Terre au Crétacé inférieur (Early Cretaceous) et au Crétacé moyen (Middle Cretaceous), époques durant lesquelles les continents se séparent lentement (cliquer pour agrandir). En blanc, sont indiqués les endroits où ont été retrouvés des allosaures ancêtres des carcharodontosauridés, un groupe auquel Australovenator est apparenté. Les noms en jaune sont ceux des carcharodontosauridés . La connaissance des mouvements des plaques tectoniques peut ainsi être précieuse pour aider les paléontologues à reconstituer les arbres phylogénétiques. © Scott A. Hocknull, PlosOne

Outre qu'ils représentent des espèces jusque-là inconnues, ce qui est toujours une mine d'or pour un paléontologue, ces trois nouveaux venus apportent des éléments intéressants pour la classification phylogénétique des dinosaures, un groupe immense qui s'est ramifié pendant deux cents millions d'années.

De plus, ils apportent de nouvelles lumières sur la faune de cette région du monde, à une époque où les continents avaient seulement commencé à se séparer après la rupture du Gondwana. Si l'Australie a jusqu'ici fourni peu de restes de dinosaures, ce n'est sans doute pas parce que le sol en particulièrement pauvre mais plutôt parce que l'on n'a pas beaucoup cherché. C'est ce qu'affirment les paléontologues qui, de plus, préviennent que tous les fossiles de ce billabong n'ont pas été exhumés...

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