Les isotopes ont rendu leur verdict ! Les spinosaures étaient des animaux semi-aquatiques qui passaient la majeure partie de leur temps dans l'eau comme le font les hippopotames ou crocodiles actuels. Crédit : CNRS-Marc Simonetti

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Les terribles spinosaures mangeaient plutôt des poissons

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L'une des scènes de Jurassic Park 3 montre un spinosaure en partie immergé dans un lac. Est-elle vraiment réaliste ? Oui, si on en croit un groupe de paléontologues français et chinois qui ont démontré, par analyse isotopique, que ces animaux avaient bien un mode de vie semi-aquatique.

Dans Jurassic Park 3, la scène de combat entre un spinosaure et un tyrannosaure est devenue culte. Ce redoutable dinosaure se fait briser la nuque, tordant littéralement le cou à l'image du plus terrible prédateur ayant jamais foulé le sol de la Terre, le Tyrannosaurus rex.

La réalité est probablement plus nuancée car s'il est vrai que les spinosaures étaient des animaux de tailles imposantes, puisque certaines estimations leur donnent une longueur comprise entre 16 et 18 mètres pour un poids de 11 tonnes, les squelettes découverts depuis 1912 montrent des animaux évoquant des piscivores.

De fait, les sédiments dans lesquels des restes fossiles ont été extraits, en Egypte, au Maroc et au Niger, sont typiquement ceux de zones fluviales (deltaïques ou lagunaires). En outre, des contenus stomacaux et des traces de prédation avaient déjà confirmé que des spinosauridés se nourrissaient de poissons. Mais la comparaison avec le menu de certains autres dinosaures apparentés laissait suspecter qu'ils pouvaient aussi se nourrir de petits dinosaures et de reptiles volants, comme le prouve une vertèbre cervicale de ptérosaure perforée par une dent de spinosauridé découverte dans la formation de Santana au Brésil.


Une reconstitution en images de synthèse de Spinosaurus aegyptiacus. Crédit : www.hox.fr - Marc Boulay et Sylvia Lorrain

La question restait donc posée. Ces dinosaures carnivores ayant vécu durant une partie du Mésozoïque sur trois continents, l'Amérique du Sud, l'Afrique et l'Eurasie, entre la fin du Jurassique et le milieu du Crétacé (-150 à -90 millions d'années environ) étaient-ils semi-aquatiques ? En effet, leurs squelettes, bien que montrant des signes d'adaptation à la vie aquatique, ne permettaient pas d'affirmer qu'ils passaient l'essentiel de leur temps dans l'eau.

En l'absence d'une machine à remonter dans le temps ou d'informations directes sur le régime alimentaire des spinosaures, la résolution de cette énigme semblait impossible. C'était sans compter sur la puissance des techniques de la chimie isotopique...

Dent de Siamosaurus, spinosaure du Crétacé inférieur de Thaïlande (environ 120 millions d'années) mesurant 60 mm de haut. Crédit : CNRS-Eric Buffetaut

Vie terrestre ou aquatique laissent des traces dans le corps de l'animal, même fossilisé, sous la forme de différences dans les taux des isotopes de l'oxygène. En effet, l'évaporation transcutanée et la quantité d'eau ingérée et excrétée ne sont pas les mêmes chez les animaux terrestres et aquatiques. Il suffit donc de mesurer ces rapports d'abondances dans des restes fossiles pour répondre à la question.

Mais pour réaliser une telle mesure, il faut disposer d'un grand nombre d'échantillons. Or, justement, les dents de spinosaures sont assez fréquemment retrouvées dans les gisements fossilifères présents un peu partout sur la planète. Pour que cette étude puisse être réalisée, la communauté des paléontologues s'est mobilisée. Les chimistes ont reçu le matériau nécessaire d'un grand nombre de scientifiques, anglais, brésiliens, chinois, français, marocains et thaïlandais.

Les résultats viennent d'être publiés dans la revue Geology. Ils montrent une grande similitude avec les abondances trouvées chez les crocodiles et les tortues de l'époque mais de grandes différences avec ce qui est mesuré dans les dinosaures terrestres contemporains des spinosaures et vivant dans leur voisinage. Les spinosaures passaient donc bien l'essentiel de leur vie dans l'eau, à la manière dont on se représentait il y a un siècle les grands dinosaures herbivores à long cou.

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