Une abeille de la famille de Halictidae. Ici Halictidae rubicundus. © linsepatron, Wikimédias, CC by-sa 2.0
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Incroyable découverte d'un nid d'abeilles vieux de 100 millions d'années

ActualitéClassé sous :paléontologie , insecte , Abeille

[EN VIDÉO] Comment les abeilles fabriquent-elles du miel ?  Le miel est l'un des plus anciens moyens de sucrer les aliments. Il est virtuellement impérissable et sa fabrication demande beaucoup de travail aux abeilles. Unisciel et l’Université de Lille 1 nous expliquent, avec le programme Kézako, les étapes de sa confection. 

Aujourd'hui, les abeilles sont indispensables à la reproduction de nombreuses plantes à fleurs, notamment les dicotylédones. Elles assureraient leur rôle de pollinisatrices depuis l'époque où les fleurs venaient d'apparaître sur Terre, il y a 100 millions d'années.

Et si les abeilles et les plantes à fleurs avaient évolué ensemble ? Bien qu'il n’y ait pas de consensus sur la date d’apparition des angiospermes, la plupart des scientifiques s'accordent pour dire qu'elles étaient présentes sur Terre durant la période géologique du Crétacé. La phylogénétique moléculaire estime que les abeilles sont apparues il y a environ 120 millions d'années, mais aucun fossile d'abeille aussi ancien n'a été retrouvé.

Des chercheurs argentins ont retrouvé les restes d'un nid d'abeilles en Patagonie vieux de 100 millions d'années confirmant que les abeilles étaient vivantes dans la région, se délectant du pollen des fleurs primordiales. C'est la trace la plus ancienne jamais trouvée témoignant de la présence des abeilles.

Le nid construit par l'abeille de la famille des Halictidae, Cellicalichnus krausei, il y a 100 millions d'années. © Jorge Fernando Genise et al. PLOS One

Un nid d'abeilles vieux de 100 millions d'années

Le nid, décrit dans un article publié dans PLOS One, a été trouvé dans le paléosol du Mont Tronador, situé à la frontière avec le Chili. Il est constitué de petits cocons reliés entre eux par des tunnels qui lui donnent une forme de grappe de raisin. À l'intérieur des cocons, les larves pouvaient grandir sans être dérangées.

La seule famille d'insecte connue pour construire des nids semblables est celle des Halictidae. Contrairement aux abeilles mellifères, les Halictidae sont des abeilles solitaires et ne forment pas de colonie pérenne même si elles peuvent vivre en petite communauté.

Les Halictidae modernes construisent dans le sol des nids en tous points similaires à celui retrouvé en Patagonie. Ce nid est plus vieux de quelques millions d'années que le dernier retrouvé. Il s'était formé il y a 94 millions d'années environ.

Cette découverte permet de renforcer l'hypothèse que les abeilles étaient déjà présentes il y a 120 millions d'années et qu'elles ont évolué conjointement avec les angiospermes durant le Crétacé inférieur. Ce ichnotaxon, à savoir un taxon basé sur le travail fossilisé d'un animal ou d'un organisme, a été baptisé Cellicalichnus krausei en hommage au paléontologue argentin, J. Marcelo Krause, qui a repéré cette étrange structure prisonnière de la pierre.

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