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Extinction et volcanisme il y a 250 millions d'années

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L'émission d'une quantité massive de lave volcanique il y a 250 millions d'années pourrait avoir provoqué l'extinction de la grande majorité des espèces animales.Il s'agit d'un flot massif de roches en fusion de 1,5 km d'épaisseur environ qui se serait propagé sur une surface équivalente à la moitié de celle de l'Australie.

Une éruption volcanique Crédit : chateaudebrou.com

Selon l'étude menée sur le sujet par une équipe de chercheurs du Royaume-Uni et de Russie, cet écoulement exceptionnel de basalte aurait rempli l'atmosphère de millions de tonnes d'agents chimiques, concentration rendant difficile la survie des espèces. La lave aurait engendré ce qui est aujourd'hui connu sous le nom de " trapps sibériens ". Le phénomène aurait été deux fois plus important et aurait duré beaucoup plus longtemps que ce qui était précédemment estimé par les scientifiques, ce qui renforce le lien entre volcanisme et extinction de la fin du Permien.

Les échantillons de lave ont été datés de 250 millions d'années. Or de précédentes études avaient montré l'existence à cette période de l'extinction la plus massive qu'ait connue la Terre. Au moins 90% des espèces marines avaient disparu ainsi que plus de 70% des espèces terrestres. Cette extinction du Permien-Triassique a été suivie par l'émergence des dinosaures. Des études avaient suggéré une extinction rapide causée par la collision soudaine d'un astéroïde. Mais la nouvelle étude indique une extinction prolongée s'étalant sur les centaines de milliers d'années de durée du phénomène volcanique. Elle renforce ce qui est devenu une vision de l'extinction largement acceptée par de nombreux chercheurs, a déclaré Peter D. Ward, professeur à l'Université de Washington.

L'étude, dirigée par Marc K. Reichow, de l'Université de Leicester (Royaume-Uni), est parue dans la revue Science du 8 juin 2002.

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