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Les trésors biologiques de l'océan

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L'examen des eaux de l'Atlantique, à l'aide d'un microscope digital sous-marin, a permis aux chercheurs de compléter leur connaissance du cycle global de l'azote, en lien avec la production de biomasse océanique. D'abondantes colonies de Trichodesmium ont été découvertes.

Nappe épaisse de Trichodesmium

Cet organisme filamenteux multicellulaire est considéré comme jouant un rôle significatif dans l'absorption d'azote par les couches supérieures de l'océan tropical et subtropical, soit près de la moitié de la surface terrestre. Le taux de fixation d'azote par Trichodesmium pourrait être de 2.7 à 5 fois plus élevés que précédemment estimé sur la base d'un échantillon traditionnel.

Trichodesmium est l'un des nombreux micro-organismes photosynthétiques utilisant l'énergie du Soleil, le dioxyde de carbone, et d'autres nutriments, pour fabriquer le matériau organique qui constitue la base du tissu alimentaire marin. La production de biomasse dans les eaux de surface est typiquement limitée par l'azote, mais Trichodesmium sursoit à cette contrainte en raison de sa capacité à utiliser le gaz azote, abondant dans l'atmosphère ainsi que dans l'océan supérieur.

L'abondance de Trichodesmium avait été difficile à mesurer à l'aide des échantillons traditionnels parce que les colonies sont facilement endommagées ou détruites durant l'acte de collecte. La nouvelle méthode d'estimation, par le Video Plankton Recorder (VPR), est non invasive. "La révision à la hausse des colonies de Trichodesmium amène à considérer que cet organisme compte potentiellement pour une part significative dans le cycle global de l'azote, d'où une reconsidération de sa place dans la productivité de l'océan," indique Cabell Davis, principal auteur de l'étude et chercheur à la Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI).

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