Le T. rex appartient à la sous-famille des tyrannosauridés, dont les petits faisaient la taille d'un chien à la naissance. © Warpaintcobra, Adobe Stock
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Les bébés tyrannosauridés n'étaient pas plus grands qu'un chien à la naissance

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À quoi pouvaient bien ressembler les jeunes tyrannosauridés, la famille de dinosaures du fameux T. rex ? Grâce à l'analyse d'os et de dents de jeunes spécimens, le mystère s'éclaircit.

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[EN VIDÉO] Ce petit dinosaure volait de branche en branche il y a 163 millions d’années  Ambopteryx longibrachium est un nouveau petit dinosaure dont le fossile a été découvert par un paysan aux abords de son village en Chine en 2017. Regardez comment cette créature se déplaçait dans la forêt où il chassait au cours du Jurassique supérieur. Ses ailes membraneuses lui permettaient de s’essayer au vol bien avant les oiseaux. 

À la fin du Crétacé supérieur, les tyrannosauridés régnaient en maîtres sur la terre. La plus grande espèce de cette famille de dinosaures était le Tyrannosaurus rex avec plus de 12 mètres, de la pointe de la gueule au bout de la queue, mais ses cousins étaient tout aussi gigantesques. Moins connus, les Albertosaurus et les Daspletosaurus pouvaient atteindre les neuf mètres de long. Comme le T. rex, ils vivaient en Amérique du Nord, mais aucune de ces trois espèces n'a coexisté.

Ces dinosaures étaient des géants à l'âge adulte, mais les scientifiques en savent peu sur leurs premières années de vie. Une équipe de paléontologues rattachée à des universités écossaises, canadiennes et américaines dresse un portait inattendu des jeunes tyrannosauridés grâce à l'analyse d'une mâchoire et des dents fossilisées d'un Albertosaurus et d'un Daspletosaurus identifiées au Canada et aux États-Unis. Leur article a été publié dans Canadian Journal of Earth Science.

Vue d'artiste d'un bébé tyrannosaure. © Julius Csotony
La mâchoire fossilisée de tyrannosauridés analysées. © Greg Funston

Un bébé dinosaure de la taille d'un chien

En considérant la taille des fossiles, ceux-ci semblent appartenir à des jeunes dinosaures tout juste sortis de l'œuf. Ils mesuraient alors environ 1 mètre de long, les scientifiques ont estimé leur taille à celle d'un border collie, une race de chien de berger. Bien que jeunes, ils possédaient déjà les mâchoires caractéristiques des tyrannosauridés. En effet, l'os de la mâchoire de trois centimètres, appartenant à un jeune Daspletosaurus, démontre déjà les structures propres aux adultes, comme le « menton », et les dents fossilisées présentent aussi des denticules sur les carènes, une caractéristique qui distingue les tyrannosauridés des autres théropodes

Les paléontologues n'ont pas réussi à mettre la main sur les fossiles d'œufs, mais ils estiment leur taille à environ 40 centimètres de haut. « Ces ossements sont le premier aperçu des premiers instants de vie des tyrannosaures et nous renseignent sur la taille et l'apparence des bébés tyrannosaures. Nous savons désormais qu'ils auraient été les plus gros nouveau-nés à avoir jamais émergé des œufs et qu'ils auraient ressemblé à leurs parents, deux bons indices pour trouver plus de fossiles à l'avenir », explique Greg Funston, paléontologue à l'université d'Edimbourg et premier auteur de l'étude.

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