La couverture nuageuse moyenne de la Terre a été observée par le satellite Aqua entre juillet 2002 et avril 2015. Les couleurs – fausses – indiquent la teneur en eau, du bleu (très faible) au blanc (très élevée). On remarque bien sûr l’Afrique saharienne et la péninsule arabique. Un autre désert, moins connu, se trouve en Antarctique où, loin des côtes, les précipitations restent exceptionnellement rares. Parmi les zones sèches, figure également l'Australie. Il est aussi possible de remarquer le liseré bleu le long de la côte Pacifique de l’Amérique Sud, entre l’Équateur et le Chili, qui correspond à une région aride : là se trouve le désert d’Atacama. À retenir aussi la nébulosité plus faible au-dessus des océans. © Nasa Earth Observatory

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En bref : l'image satellite exceptionnelle de la Terre avec ses nuages

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Treize années d'observations de la couverture nuageuse par le satellite Aqua, de la Nasa, ont été compilées en une seule image. La Terre y est plus blanche que bleue et quelques zones vraiment arides se font remarquer.

Lancé en 2002, le satellite Aqua étudie en permanence le cycle de l’eau dans l'atmosphère. Il embarque six instruments, dont le spectromètre imageur Modis (Moderate Resolution Imaging Spectroradiometer) qui a permis la réalisation de cette image. Grâce à eux, le satellite mesure quantité de paramètres : températures de l'air au sol et de l'eau en surface, couverture nuageuse ou humidité de l’air. Aqua nous envoie des images des banquises, des glaciers ou des icebergs mais aussi des ouragans, comme Katrina.

Il fait partie du programme international EOS (Earth Observing System, système d'observation de la Terre), avec deux autres satellites, Terra et Aura. Grâce à eux, sont surveillés les paramètres clés du climat mais aussi l'océan et même les activités humaines. Une visite sur le site de l’EOS vaut le détour, même pour les non-anglophones (l'image présentée ici se trouve sur la page de l'image du jour). On peut aussi parcourir le site de la NEO (Nasa Earth Observatory). Pour les nuages, par exemple, on trouvera des vues quotidiennes, hebdomadaires ou mensuelles, dans la rubrique Atmosphere/Cloud Fraction.

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