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Qu'est-ce qu'un média social ?

Dossier - Comprendre Facebook
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Comprendre les médias sociaux et leur fonctionnement social et psychologique comme technique, tel est l’enjeu de ce dossier, qui s'appuie essentiellement sur l'exemple de Facebook.

  
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La caractéristique principale du Web social, dont Facebook est l'emblème, est de lier les activités des gens sur Internet. Le média social n'est pas évident à définir, mais essayons.

Facebook, Twitter, YouTube, Flickr... font partie des médias sociaux. © Matt Hamm, Flickr CC by nc 2.0

Facebook n'est pas un trombinoscope ou un annuaire comme on l'entend souvent, car s'il n'était que cela, il ne permettrait pas d'action, autre que la présentation de profils. Les profils ne sont qu'une porte d'entrée : c'est l'activité communicationnelle qui fait média. En ce sens, il est bien un média social, même si nous avons tous du mal à définir ce que c'est, comme le rapportait très justement Nicolas Vanbremeersch.

Qu’est-ce qu’un média social ?

Pour comprendre ce qu'est un média social, il faut en revenir à ce qu'est un média, « un support de diffusion massive de l'information ». Le média social, par essence, est donc toujours un support de diffusion massive de l'information qui emprunte exactement toutes les formes et supports existants (texte, image, vidéo, audio...), mais la différence vient peut-être de la nature de l'intermédiaire, comme l'exprime très bien Frédéric Cavazza : alors que dans les médias traditionnels il y a un émetteur qui diffuse un message unique à destination de cibles, dans les médias sociaux chacun est à la fois diffuseur et cible.

« Les médias sociaux sont des médias pour l'interaction sociale », explique la version anglaise de la définition de Wikipédia : « C'est l'usage de technologies web ou mobile pour transformer les communications en dialogue interactif ». Les propriétés qui distinguent un média d'un média social reposent sur : 

  • la portée (si les deux peuvent atteindre des publics massifs, les médias industriels utilisent un cadre centralisé, alors que les médias sociaux sont par nature même plus décentralisés, moins hiérarchisés...) ;
  • l'accessibilité (les médias sociaux sont accessibles à un coût faible ou nul : ils réduisent les coûts de transaction, comme l'explique Clay Shirky dans Here Comes Everybody) ;
  • la facilité d'utilisation (ils ne nécessitent pas nécessairement de compétences pour être utilisés) ;
  • l'immédiateté et la permanence (les médias sociaux peuvent être modifiés en permanence).

Encore plus qu'avec les médias traditionnels, avec les médias sociaux, « Le médium est le message », comme disait Marshall McLuhan dans Pour comprendre les médias. Le média ne représente plus seulement tous les prolongements technologiques de l'Homme, comme le prophétisait le chercheur, mais également tous les prolongements sociaux de l'Homme.

Définition des sites de réseaux sociaux

Danah Boyd et Nicole Ellison ont essayé de définir en 2007 les sites de réseaux sociaux : « Nous définissons les sites de réseaux sociaux comme des services basés sur le Web qui permettent aux individus de :

  • construire un profil public ou semi-public sans système délimité ;
  • articuler une liste d'autres utilisateurs avec lesquels ils partagent une connexion ;
  • voir et traverser leurs listes de connexions et celles faites par les autres par le biais du système.

La nature et la nomenclature de ces connexions pouvant varier d'un site à l'autre. Nous utilisons le terme de « site de réseaux sociaux » (social network site) pour décrire ce phénomène, le terme site de réseautage social (social networking sites) apparaît également dans le discours public et les deux termes sont souvent utilisés de manière interchangeable. Nous avons décidé de ne pas utiliser le terme réseautage pour deux raisons : l'emphase et la portée. « Réseautage » met l'accent sur l'initiation des relations, souvent entre étrangers. Alors que le réseautage est disponible sur un grand nombre de sites, elle n'est pas la pratique principale de nombre d'entre eux, alors que c'est ce qui les différencie des communications médiatisées par l'ordinateur (computer-mediated communication). »

La précision est d'importance. Une fonction sociale ne fait pas média social. Dans sa messagerie instantanée, le fait d'avoir accès à toute une liste d'ami ne transforme pas pour autant un tchat en média social. La construction d'un environnement communautaire dans les commentaires de blogs (via Gravatar ou même BuddyPress par exemple, qui permet d'ajouter une couche sociale aux blogs sous Wordpress et notamment aux commentaires, mais qui fait plus fonction de forum que de média social) ne fait pas nécessairement média social. La nature des connexions rendues possibles ou impossibles par le média social est d'importance pour le définir.