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Code-barres

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Le code barres apparaît aux Etats-Unis en 1952. Inspiré du morse, il est lu par le laser d'un lecteur qu'on appelle douchette ou scannette. © Maksim, CC BY-SA 3.0, Wikimédia Commons

Un code barres est la traduction symbolique d'une donnée numérique ou alphanumérique sous la forme de barres et d'espaces dont l'épaisseur varie en fonction des caractéristiques de la donnée. Si les barres sont remplacées par des carrés ou des points, il est considéré comme bidimensionnel.

Invention et principe du code barres

Le code barres est déchiffré par un capteur électronique. Il est imprimé par impression laser ou transfert thermique. Il a été inventé par l'Américain Norman Joseph Woodland en 1952. En vacances en Floride, il s'amuse à tracer des barres sur le sable, et imagine alors un système codé en s'inspirant du morse.

En France, l'utilisation de ce système démarre en 1970 avec le code universel des produits ou UPC de Georges Laurer. L'automatisation des activités de supermarchés fait exploser l'utilisation du code barres. Le code EAN est un dérivé du code UPC. Il identifie les articles et les unités logistiques. Le code EAN est composé de 8, 10 ou 13 chiffres qui sont représentés sous la forme de séquences verticales de barres noires et blanches. Ces barres sont des juxtapositions de barres élémentaires de même largeur, dite largeur élémentaire ou module. Résultat : les largeurs des barres sont des multiples de ce module.

Les lecteurs ne mesurent pas la largeur réelle des barres, mais leurs largeurs relatives : ils détectent uniquement les zones de transition selon leur propre référence de mesure. Le codage intègre donc plusieurs points de contrôle.

L'avantage est que ces points permettent de régler automatiquement le lecteur aux particularités du support qui possède le code barres et de vérifier que ce lecteur réalise correctement le décryptage.