Le chronomètre rend possible la mesure du temps. © Racklever, CC BY-SA 3.0, Wikimedia Commons

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Chronomètre

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Un chronomètre est un instrument qui permet la mesure précise du temps. Le terme vient d'ailleurs du grec chronos qui signifie « temps ».

En horlogerie, il désigne une montre qui a répondu favorablement à une série de tests sur l'exactitude de son affichage horaire et de ses aiguilles, des tests qui garantissent donc l'exactitude absolue de ses résultats. C'est à 1735 que remonte l'invention du premier modèle, alors désigné sous l'appellation « chronomètre de marine ». Son inventeur, John Harrison, cherchait à mettre au point un système lui permettant de mesurer de façon fiable la position longitudinale des navires en mer. Avec ce dispositif, John Harrison fut le premier à pouvoir mesurer avec précision la position longitudinale d'un bateau, par un système de mesures entre un passage au port de départ et le passage du soleil au méridien.

Utilisation du chronomètre

Aujourd'hui, le chronomètre a perdu de ses fonctions premières, remplacées par tout un tas d'équipements technologiques capables de déterminer, à moindre coût, cette même position. Les travaux de John Harrison en horlogerie n'en demeurent pas moins encore présents, puisque notre inventeur a également participé à l'élaboration de procédés comme le roulement à rouleaux, le balancier bimétal ou le premier élément bilame que l'on retrouve dans les thermostats de notre époque. L'ensemble de ces découvertes en horlogerie aura d'ailleurs permis à John Harrison d'être décoré de la médaille Copley en 1749. Aujourd'hui, le chronomètre possède presque exclusivement une fonction de mesure précise d'une période de temps qui s'écoule. L'arrivée du quartz dans le domaine de l'horlogerie aura quelque peu relégué au second plan les traditionnelles montres mécaniques. 

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