C'est le prototype de capsule Hyperloop de l’université technique de Munich qui s’est montrée la plus rapide. © Uli Benz

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Hyperloop : SpaceX dévoile les trois prototypes de capsules qui ont été retenus

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Initiateur du projet Hyperloop, SpaceX a organisé un concours invitant des universités à développer un prototype de capsule pour le futur train subsonique. Trois modèles du MIT, des universités de Delft et de Munich ont été retenus pour effectuer un test sur un tunnel d'essai de 1,6 kilomètre.

Si SpaceX, et plus particulièrement son patron Elon Musk, est à l'origine du projet de train subsonique Hyperloop, l'entreprise n'est pas directement impliquée dans sa conception. Trois sociétés, Hyperloop OneHyperloop Transportation Technologies (HTT) et TransPod sont aujourd'hui en lice pour concrétiser ce projet de transport haute vitesse (1.126 km/h) dans des tubes basse pression. Selon les prévisions de certains des acteurs concernés, la première ligne Hyperloop devrait ouvrir à l'horizon 2020.

En parallèle de ces deux initiatives, SpaceX a initié un concours international ouvert aux ingénieurs de grandes universités afin de concevoir des capsules Hyperloop. Baptisé Hyperloop Pod Competition, ce défi technologique a vu 115 projets s'affronter début 2016 face à un jury d'experts. Seulement 30 d'entre eux ont été retenus pour la phase finale qui s'est déroulée en fin de semaine dernière. À l'issue d'une série de tests préliminaires effectués à l'air libre et dans une chambre sous vide, trois prototypes ont été sélectionnés pour un essai final sur le tunnel Hyperloop de 1,6 kilomètre de long construit par SpaceX.

Essais des capsules Hyperloop des trois finalistes dans le tunnel de 1,6 km conçu par SpaceX. © SpaceX

Un nouveau concours Hyperloop Pod cet été

Les capsules Hyperloop retenues sont celles conçues par l'université de technologie de Delft (TU Delft, Pays-Bas), l'université technique de Munich en Allemagne (projet WARR Hyperloop) et le Massachusetts Institute of Technology (MIT). La capsule de la TU Delft a obtenu la notation globale la plus élevée et a été distinguée sur les critères du design et de la conception. L'université de Munich a conçu la capsule la plus rapide avec une vitesse de pointe de 94 km/h, tandis que le MIT a remporté la palme de la sécurité et de la fiabilité.

Pour autant, nous sommes encore très loin d'une version finalisée capable d'atteindre la vitesse maximale préconisée tout en transportant des passagers. SpaceX a d'ores et déjà annoncé une Hyperloop Pod Competition II qui se déroulera cet été et dont l'objectif central sera la vitesse maximale. De nouvelles équipes pourront s'aligner avec leurs prototypes. Quant aux trois finalistes actuels, ils pourront présenter des évolutions de leurs capsules ou bien de nouveaux modèles.