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Teslasuit, un costume haptique de réalité virtuelle

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Marc Zaffagni, Futura-Sciences

Sentir l’impact d’un coup, une étreinte, la chaleur, le froid, la pluie, le vent, tout cela dans un monde virtuel, c’est ce que propose le Teslasuit. Ce costume, taillé pour la réalité virtuelle, est équipé d’un système haptique qui repose sur de la stimulation musculaire électrique. Si l’expérience semble très prometteuse, le prix tend plus vers la haute couture que le prêt-à-porter…

Parcouru d’un réseau d’électrodes, la veste et le pantalon du costume haptique Tesla utilisent l’électrostimulation pour reproduire des effets physiques corrélés à une réalité virtuelle. Par exemple, dans un jeu vidéo, le joueur peut ressentir l’impact d’un coup ou d’un projectile mais aussi les conditions météorologiques dans lesquelles il évolue. © Tesla Studios

La réalité virtuelle devrait connaître un élan significatif cette année avec l'arrivée de nouveaux casques aux performances prometteuses. À la clé, une immersion poussée dans les mondes virtuels des jeux vidéo et peut-être les prémices de ce que seront un jour les réseaux sociaux, les messageries instantanées et les sites de rencontre. Si tout ceci mettra sans doute plusieurs années à s'imposer dans les usages et pour toucher un public large, certains voient déjà un peu plus loin. L'objectif est d'atteindre encore plus de réalisme en introduisant le sens du toucher. La plupart des expérimentations dans ce domaine reposent sur l'utilisation de gants à retour haptique qui permettent de sentir un objet virtuel voire d'éprouver des effets physiques comme un coup de poing.

Quitte à jouer l'immersion totale dans un monde virtuel, autant pousser l'idée jusqu'au bout, en appliquant des retours d'effets réalistes à tout le corps. Voilà l'ambition de Tesla Studios, une jeune entreprise britannique qui a conçu un costume censé ajouter les sens à la réalité virtuelle. Ce Teslasuit est équipé d'un système haptique qui repose sur de la stimulation musculaire électrique. Un réseau d'électrodes incorporé dans le tissu de la veste et du pantalon est réparti sur des points précis des membres supérieurs et inférieurs, le torse et le dos.

En variant l'intensité et la durée, l'électrostimulation peut restituer la sensation d'un contact physique comme lorsque deux personnes se touchent ou s'étreignent mais également des effets d'explosion ou d'impact de projectiles. Le graal de tous les amateurs de jeux vidéo en somme. Par ailleurs, un module permet de contrôler la température pour reproduire les conditions météorologiques que les utilisateurs peuvent rencontrer durant leurs aventures. Ainsi, le Teslasuit promet de faire ressentir la chaleur du soleil, le froid de la neige mais aussi le vent et la pluie.

Le costume haptique Teslasuit incorpore un réseau d'électrodes servant à simuler des sensations de toucher. Selon ses concepteurs, il est aussi confortable à porter qu'un vêtement standard et il est lavable. © Tesla Studios

Compatible avec les ordinateurs, les smartphones et les consoles de jeu

L'électronique est embarquée dans une ceinture dont la boucle renferme la mémoire de stockage qui contient la base de données des effets haptiques, une batterie et le module Bluetooth pour la connexion avec la source externe. La combinaison est compatible avec les ordinateur Windows, Linux, Mac OS, les smartphones et tablettes sous Android et iOS, les consoles de jeu (PlayStation et Xbox) et tous les appareils utilisant du Bluetooth. Elle fonctionne avec les lunettes et casques de réalité virtuelle existant et à venir tels que l'Oculus Rift, le Vive d'HTC ou encore le PlayStation VR.

Si le jeu vidéo semble être le débouché le plus évident pour un tel produit, ses concepteurs évoquent d'autres usages dans les domaines de la santé (rééducation), du sport, des rencontres virtuelles, de l'ingénierie mais aussi du cinéma avec la possibilité d'ajouter des modules spécifiques pour faire de la capture de mouvement.

Pour le moment, un seul jeu vidéo nommé VR Digital Paintball est déjà compatible avec cette technologie. Tesla Studios a prévu un kit de développement pour permettre aux éditeurs d'ajouter des effets haptiques à leurs titres. Le succès du concept repose bien évidemment sur la disponibilité d'une offre de contenus la plus riche possible. Or, le prix d'un Teslasuit n'est pas propice à une expansion rapide.

En effet, il faut compter 1.199 livres sterling (environ 1.570 euros au cours actuel) pour la version équipée de 16 points d'électrostimulation et 2.500 livres (environ 3.273 euros) pour le modèle qui incorpore 52 points de contact. Sachant que les casques de réalité virtuelle seront chers, à l'instar de l'Oculus Rift (699 euros), de même que les ordinateurs pour les faire fonctionner (900 euros minimum pour une configuration compatible), seuls des amateurs fortunés ou des entreprises auront la possibilité de se payer un costume Tesla dont la sortie est prévue en décembre prochain.

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