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LL Pegasi dessine la dernière spirale d'une étoile mourante

VidéoClassé sous :étoile , Nébuleuse planétaire , étoile mourante

Par Laurent Sacco, Futura

Évoquant un coquillage, cette intrigante spirale est une étoile double, dont l'un des membres est une géante rouge mourante, LL Pegasi, qui éjecte de la matière. Elle a été photographiée pour la première fois il y a dix ans environ par le télescope spatial Hubble. C'est l'image du début de cette vidéo. Le phénomène a été modélisé sur ordinateur et la structure en 3D comparée aux observations d'Alma.

Alma (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) a capturé cette remarquable image d'une étoile binaire, où les deux membres du couple - LL Pegasi et son compagnon - sont emportés dans une valse stellaire, orbitant ensemble autour de leur centre commun de gravité. L'étoile la plus vieille, LL Pegasi, perd continuellement du gaz alors qu'elle évolue vers la phase de nébuleuse planétaire.

La forme caractéristique en spirale est l'empreinte que laissent les étoiles alors qu'elles gravitent à l'intérieur du gaz. La spirale s'étend sur des années-lumière et s'enroule avec une extraordinaire régularité. Se basant sur le taux d'expansion du gaz, les astronomes ont estimé qu'une nouvelle spire apparaît tous les 800 ans environ, ce qui correspond au temps mis pour que les deux étoiles complétent une orbite l'une autour de l'autre. © Alma (ESO, NAOJ, NRAO), H. Kim et al.