Big Ben à Londres, l'emblématique tour de l'Horloge du palais de Westminster. © daliu, fotolia

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Quand a été construit Big Ben à Londres ?

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À Londres, Big Ben désigne la cloche qui sonne dans la tour de l'Horloge du palais de Westminster, siège du Parlement. C'est le monument préféré des Britanniques. Sa cloche résonne chaque jour depuis 1859. Pour cause de travaux, Big Ben est muet depuis le 21 août 2017.

Depuis 1859, à Londres, Big Ben résonne au cœur de la tour de l'Horloge pour annoncer les douze coups de minuit du Nouvel An. Le réglage de l'horloge est effectué chaque année au moyen d'un penny. On ajoute une pièce pour faire avancer l'aiguille. On en retire une pour retarder l'horloge.

Le 21 août 2017 à midi, Big Ben a sonné pour la dernière fois jusqu'en 2021, le temps de réaliser des travaux de rénovation dans la tour Elizabeth du palais de Westminster où la cloche est installée.

Quand a été décidée la création de Big Ben à Londres ?

En 1835, un violent incendie se déclare au palais de Westminster. Il ravage une partie du bâtiment. Décision est donc prise d'entamer sa reconstruction. Une commission est nommée. Elle a pour rôle de définir le style du nouvel édifice du Parlement. C'est le plan dessiné par l'architecte Charles Barry qui est choisi. Il prévoit d'intégrer un clocher au palais de Westminster. Sa hauteur est de 98,5 mètres. L'horloge, que le beffroi abrite, comporte quatre cadrans et une cloche. Celle-ci pèse 13,7 tonnes.

La difficile mise en fonction de Big Ben à Londres

En 1856, la première cloche retentit. Mais fendue après quelques mois d'utilisation, elle est remplacée par une seconde cloche. Construite à la fonderie Whitechapel en 1858, elle entre en service le 31 mai 1859. Deux mois plus tard, la cloche se fend aussi, comme sa sœur aînée ! Mais elle est toujours en place. C'est d'ailleurs pour cette raison qu'elle possède un son si caractéristique. La cloche est disposée de façon à ce que le marteau ne frappe pas la fissure.