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Qu'est-ce qu'un pulsar ?

Question/RéponseClassé sous :Espace , Pulsar , Etoile à Neutrons
L'explosion d'une supernova dans la constellation du Crabe en 1054 a fait place à un pulsar au coeur d'une nébuleuse en perpétuelle expansion formée par l'enveloppe de l'étoile. Crédits : NASA

Lorsqu'une étoile massive arrive à la fin de sa vie, après avoir transformé son hydrogène en hélium, elle se met à synthétiser des éléments chimiques de plus en plus lourds jusqu'au fer, puis elle explose sous la forme d'une supernova.

 Alors que l'enveloppe externe de l'étoile se volatilise, son coeur s'effondre sous l'effet de la gravitation et donne naissance à une étoile à neutrons. Il s'agit d'un petit objet de moins de 20 kilomètres de diamètre dont la masse volumique est de l'ordre d'un milliard de tonnes, composé essentiellement d'une "purée" de neutrons. Cette étoile à neutrons tourne très rapidement sur elle-même (plusieurs fois par seconde) et projette un faisceau de radiations très intenses dans l'espace autour d'elle, un peu comme la lumière d'un phare en bord de mer. Si la Terre se trouve dans l'axe du faisceau, on a l'impression de voir pulser l'étoile à neutrons, d'où le nom de pulsar, abréviation de "pulsating radio source".

Représentation artistique d'un pulsar. Crédits : D. King

C'est en 1967 qu'une étudiante britannique, Jocelyn Bell, a découvert le premier pulsar surnommé PSR B1919+21 en utilisant un radiotélescope initialement destiné à détecter la scintillation interstellaire. Ce pulsar est situé dans la constellation du Petit Renard, à un peu plus de 2000 années-lumière.

On dénombre aujourd'hui de très nombreux pulsars de différents types. Les principaux sont ceux qui émettent des ondes radio ou des rayons X, les magnétars sont de jeunes pulsars avec un champ magnétique très élevé alors que les pulsars millisecondes, les plus âgés, ont la vitesse de rotation la plus rapide.