Débarquement de Christophe Colomb en Amérique. Malgré plusieurs expéditions, Christophe Colomb n’accosta jamais sur la partie continentale de l’Amérique. © L. Prang & Co., Boston, Wikimedia Commons, DP

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Quelles sont les grandes découvertes de la Renaissance ?

Question/RéponseClassé sous :Époque moderne , Homme , grande découverte

Les grandes découvertes désignent les nombreuses expéditions des Européens durant la Renaissance. Les navigateurs partent à la découverte de nouveaux continents, et ouvrent de nouvelles routes commerciales.

Les grandes découvertes : les voyages des Portugais et des Espagnols

Les Portugais sont les premiers à explorer l'Atlantique, dès le XVe siècle. En 1488, Bartolomeu Dias contourne l'Afrique, franchit le cap de Bonne-Espérance et ouvre ainsi la route maritime des Indes. Les Portugais sont bientôt concurrencés par les Espagnols. En 1492, le navigateur génois Christophe Colomb lance une expédition financée par les monarques catholiques d'Espagne. Son objectif est d'atteindre les Indes par l'ouest. Le 12 octobre 1492, il atteint les Bahamas, dans les Caraïbes, pensant qu'il s'agit des Indes occidentales. Il effectue plusieurs voyages entre ces nouvelles terres et l'Espagne, sans toutefois découvrir le continent. Pendant ce temps, les Portugais continuent les expéditions vers les Indes avec Vasco de Gama et Francisco Cabral. Vasco de Gama fait escale sur la côte brésilienne en 1500, pensant qu'il s'agit d'une île. En 1519, Fernand de Magellan contourne l'Amérique et découvre le Pacifique. Son expédition effectue la première circumnavigation du monde.

Le nord de l'Europe se lance dans les grandes découvertes

Les puissances du nord de l'Europe ne tardent pas à lancer elles aussi leurs expéditions. Dès 1497, Jean Cabot explore les côtes de l'Amérique du Nord pour le compte des Anglais. En 1524, Giovanni da Verrazzano explore la côte est des États-Unis actuels au service du roi de France. Dix ans plus tard, le navigateur français Jacques Cartier remonte le Saint-Laurent et découvre le Canada. L'Australie est découverte en 1606 par le Hollandais Willem Janszoon.

À savoir

Le mot « Amérique » vient du nom d'Amerigo Vespucci, un navigateur florentin. Il fut le premier à penser que les nouvelles terres découvertes par Christophe Colomb ne constituaient pas l'Asie, mais un nouveau continent.