Sciences

Willard Frank Libby

1908-12-17 - 1980-09-08

Physicien, chimiste

Classé sous :physique , inventeur , méthode de datation

Découvertes

Willard Libby a développé la datation au carbone 14, une méthode très précise qui a notamment été utilisée pour dater la grotte Chauvet.

Biographie

Willard Frank Libby est né le 17 décembre 1908 dans la ville de Grand Valley. Il étudie à l'université de Californie à Berkeley où il obtient un bachelor en chimie puis il poursuit ses études en faisant une thèse sur la radioactivité des lanthanides. Il devient ensuite chargé de cours dans la même faculté jusqu'en 1941. Au cours de ses travaux, il construit un compteur Geiger-Müller ainsi que d'autres appareils servant à mesurer la radioactivité en faible quantité.

En 1941, il obtient une bourse de la fondation Guggenheim et travaille à l'université de Princeton. Il intègre également le groupe d'Harold Clayton Urey et participe à ses travaux. Au cours de l'année 1945, Willard Fran Libby est nommé professeur à l'université de Chicago.

Willard Frank Libby invente la datation au carbone 14

Deux ans plus tard, il révèle au grand public son projet de datation par le carbone 14 qu'il gardait secret depuis de nombreuses années. Il intègre la Commission de l'énergie atomique des États-Unis en 1954, et 5 ans plus tard devient professeur à l'université de Berkeley. Il le reste jusqu'à sa retraite en 1976.

Durant l'année 1960, Willard Frank Libby reçoit le prix Nobel de chimie pour son système de datation par le carbone 14. Sa découverte permet de donner un âge à des éléments archéologiques, géologiques ou encore géophysiques. Cette innovation révolutionne le monde scientifique et va être très utilisée dans le domaine de l'archéologie. Durant ses recherches, le scientifique découvre également que le tritium permet de dater l'eau et le vin. En 1972, Willard Frank Libby met en place le programme d'ingénierie environnementale à l'université de Californie. Il décède le 8 septembre 1980 dans la ville de Los Angeles.