Sciences

Leo Hendrik Baekeland

1863-11-14 - 1944-02-23

Chimiste

Classé sous :chimie , inventeur , Bakélite

Découvertes

Leo Hendrik Baekeland a mis au point la bakélite, qui marque le début de l'ère du plastique.

Biographie

Leo Hendrik Baekeland est né le 14 novembre 1863 à Lathem-Saint-Martin, près de Gand, en Belgique. Fils de cordonnier, il se révèle doué en chimie, économie et physique mathématique. Il est doctorant summa cum laude en sciences à l'université de Gand en 1884, puis s'installe aux États-Unis lors de son voyage de noces avec Céline Swarts en 1889.

Leo Hendrik Baekeland invente le Velox et la bakélite

En 1893, Baekeland découvre un papier photographique, à la suite de travaux permettant de développer les plaques photographiques avec de l'eau plutôt que des produits chimiques. Le Velox a la particularité d'être développable en lumière artificielle. Succès commercial, le procédé lui est racheté en 1899 par Eastman Kodak pour 1 million de dollars, somme astronomique à cette époque.

Grâce à son bénéfice, il s'attèle à d'autres recherches et découvre la bakélite, un matériau de la classe des phénoplastes (anhydrure de polyoxybenzylméthylèneglycol dans la nomenclature chimique officielle). Formée par la polycondensation entre le phénol et le formaldéhyde sous pression et températures élevées, la découverte de Baekeland est à la base de l'élaboration des matières plastiques, et lui vaut la médaille Franklin en 1940.

Il a breveté plus de 55 inventions, notamment des procédés de séparation du cuivre et du cadmium, ou de fertilisation du bois.

Devenu excentrique avec l'âge, Baekeland vend la General Bakelite Company à l'Union Carbide en 1939 et prend sa retraite. Il meurt le 23 février 1944 d'une hémorragie cérébrale à Beacon dans l'État de New York, ville qui fait écho à son nom signifiant « Land of Beacons » en hollandais.

Il fait partie des 20 plus grands esprits du XXe siècle selon Time Magazine. Son invention a marqué l'époque par ses applications diverses, et elle est encore utilisée aujourd'hui, notamment dans le corps des stylos Montblanc noirs.