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Le feu par friction et par percussion, quelle chronologie ?

Dossier - Préhistoire expérimentale, le feu
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Le moment de la première utilisation du feu et sa maîtrise sont des questions importantes pour le préhistorien. Les éléments de réponses sont encore très pauvres, la plupart des préhistoriens pensent que le feu est utilisé depuis 250000 à 300000 ans.

  
DossiersPréhistoire expérimentale, le feu
 

Les restes archéologiques de briquets remontent en Europe au paléolithique supérieur.  Il s'agit toujours de nodules de marcassite associés à des lames-briquets en silex. L'invention de ce procédé paraît, a priori, plus facile que celle du procédé par friction (étincelles produites fortuitement lors de la taille du silex par un percuteur de marcassite).

Le feu, Remi Jouan, Creative Commons

On a souvent pensé que le procédé le plus anciennement pratiqué serait effectivement celui par percussion actuellement pratiqué par les populations encore qualifiées au début du siècle "d'arriérées" : Fuégiens, Esquimaux, Aléoutes, et Kadirs de l'Inde méridionale.
En Amérique du Sud les indiens alakalufs n'utilisaient pas la drille à feu mais se servaient exclusivement de nodules de marcassite, ramassée dans une seule île de l'archipel patagonien. On suggère parfois, sur des observations faites dans ces régions, et aussi au Paraguay, chez les indiens guayakis, que le procédé par percussion a été le premier utilisé par les indiens de l'Amérique du Sud. La drille à feu l'aurait ensuite supplanté.

Un peu plus au nord, le foret à feu est pourtant représenté il y a 10 000 par les indiscutables drilles et planchettes à feu de la grotte de Guitarrero au Pérou. Dans le nord-ouest de l'Argentine il est partout attesté depuis la période des chasseurs collecteurs jusqu'à celle des agriculteurs céramistes. En pays andins la rareté des bois disponibles a conduit les précolombiens à utiliser systématiquement certaines pièces d'attelage des lamas comme pièce passive pour produire du feu.

Au vu du peu de vestiges actuellement connus et du caractère extrêmement périssable des briquets à friction, mieux vaut pour l'instant mesurer notre réelle ignorance sur la nature du procédé le plus anciennement inventé même si, en Europe, les briquets les plus anciens actuellement retrouvés (en Belgique dans le paléolithique supérieur) sont des briquets à marcassite.