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Fluorescence : la couleur fluo

Dossier - La couleur dans tous ses éclats
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Un tour d'horizon sur la couleur, omniprésente dans la nature et dans notre culture. Vision des couleurs, nuances, teintes, fluorescence et luminescence... Le secret de la couleur !

  
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La couleur fluo égaye notre quotidien : objets divers, vêtements (en particulier le gilet de sécurité), cosmétiques, décoration, peintures.

Qu'est-ce que la fluorescence ? D'où vient la couleur fluo ? © Alexas Fotos, CCO

Fluorescence : le principe de la couleur fluo

Les substances qui absorbent la lumière à certaines longueurs d'onde appartenant au domaine visible nous apparaissent colorées. Ce sont des colorants ou des pigments. Les premiers sont solubles dans le milieu dans lequel ils sont dispersés, alors que les seconds ne le sont pas. Certains colorants et pigments ont la propriété d'émettre de la lumière après en avoir absorbé.

La phosphorescence et la fluorescence sont deux phénomènes impliquant une émission de photons, donc de la lumière. Mais quelle est exactement la différence entre les deux ? Unisciel et l’université de Lille 1 nous répondent en vidéo dans cet épisode de Kézako. © Unisciel

Cette émission est appelée fluorescence et sa couleur dépend de la nature de la molécule. À la couleur habituelle par absorption, se superpose la couleur de la fluorescence. Raison pour laquelle un objet fluorescent apparaît d'une couleur très lumineuse, comme le gilet fluo.

Colorants fluorescents sous une lampe UV, ajoutés sous forme de poudre à la surface d’un mélange de glycérol et d’éthanol. En se dissolvant progressivement, les grains laissent derrière eux des traînées fluorescentes (bleu : pyranine ; vert-jaune : fluorescéine ; jaune-orangé : rhodamine 6G ; rouge : rhodamine 101). © B. Valeur, DR

Les couleurs fluo existent-elles dans la nature ?

La fluorescéine est le premier colorant fluorescent synthétique préparé par von Baeyer en 1871. Bien d'autres colorants seront synthétisés par la suite : rhodamines, coumarines, acridines, cyanines, oxazines, etc.

Fluorescence : gilet fluo et surligneurs. © B. Valeur, DR

Signalons que certains artistes peintres emploient des pigments fluorescents pour renforcer la luminosité des couleurs qu'ils appliquent. Les couleurs fluo existent-elles dans la nature ? Oui ! Certains végétaux, animaux ou minéraux sont fluorescents.

Par exemple, il est possible de détecter les scorpions à la tombée de la nuit au moyen d'une Led émettant dans le violet. En effet, leur cuticule (l'équivalent de leur carapace) contient des molécules fluorescentes. Le monde marin est riche d'espèces fluorescentes : crevettes, anémones, coraux, poissons.