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Combien tombe-t-il de météorites sur Terre ?

Dossier - 10 questions essentielles sur l'Univers
DossierClassé sous :Espace , Univers , histoire de l'univers

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Pourquoi la nuit est-elle noire ? Que se passera-t-il quand le Soleil va mourir ? Pourquoi dit-on que nous sommes des poussières d’étoiles ? Pourquoi les planètes sont-elles rondes ? Un trou noir risque-t-il un jour de nous aspirer ? Découvrez les réponses de l'astrophysicien Jean-Pierre Luminet à 10 questions essentielles sur l'Univers.

  
Dossiers10 questions essentielles sur l'Univers
 

La Terre est régulièrement bombardée par des météorites, d'autant plus nombreuses qu'elles sont de petite taille. Un grand nombre de ces corps ne font que frôler notre planète et repartent dans l'espace. Mais tous les jours, plusieurs centaines de tonnes de poussière et de petits cailloux tombent sur Terre.

De plus gros objets, d'une taille d'un à deux mètres, arrivent avec une fréquence inférieure au mois. La plupart tombent dans des déserts ou des mers, sans incidence sur la vie humaine - et sans même être détectés, ce qui rend les statistiques difficiles. Si le corps céleste a un diamètre supérieur à quelques dizaines de mètres, l'atmosphère terrestre n'est pas assez dense pour le ralentir et un choc de surface devient inévitable. 

Un spécimen de la météorite d'Orgueil (France 1864). © collection du MNHN-Paris

Depuis quelques années les scientifiques étudient d'ailleurs la menace possible des géocroiseurs pour notre Planète. À l'image du scénario de l'extinction des dinosaures, ces astéroïdes sont-ils une menace pour la vie sur Terre ? Futura-Sciences a interviewé Jean-Pierre Luminet, astrophysicien de renom afin d'en savoir plus (voir la vidéo ci-dessous).

© Futura-Sciences

Lors d'un impact, une dépression circulaire appelée cratère d'impact se forme. Lorsque l'objet touche le sol, une onde de choc se propage à la surface. Elle provoque la fusion d'une partie des roches et éjecte du matériel vers l'extérieur de la cavité formée. Pour les plus gros impacts, les poussières éjectées peuvent rester très longtemps en suspension dans l'air, obscurcir la lumière naturelle et causer des disparitions d'espèces. Le cratère a généralement un diamètre vingt fois supérieur à celui de l'impacteur.

Coupe de la pallasite Esque. Captmondo © CC-BY-SA-2.5

Seule une partie de ces météorites est retrouvée au sol, car la chute n'est pas toujours observée et la météorite disparaît souvent au cours du temps dans la végétation ou le sol. Les météorites retrouvées permettent de mieux comprendre leur grande diversité et leurs origines. En effet les météorites se séparent en deux groupes : les chondrites et les météorites différenciées. Les chondrites sont des météorites pierreuses dites primitives, contenant moins de 35% de métal, constituées de petites billes de silicates appelées chondres.

Météorite : Chondrite de type H5. Croute de fusion visible. © Didier Descouens - CC BY-NC 3.0

Les chondrites ont enregistré la composition chimique du matériau qui a servi à former le Soleil et les planètes. Souvent issues de petits corps, elles ont été peu ou pas modifiées depuis leur formation, à l'inverse des météorites différenciées. En effet, lorsque l'astéroïde primitif devient assez gros, il peut, comme la Terre, fondre et se différencier. Il se retrouve alors constitué de plusieurs couches avec en son centre les minéraux métalliques, plus denses, et à sa surface, des minéraux moins denses, riches en sodium, aluminium et calcium. Ces corps différenciés sont à l'origine des météorites de fer (issues du noyau), de pallasites (riches en olivine et métaux) et d'achondrites (proches des roches de la croûte terrestre).