Extraterrestres : combien d'E.T. au bout du fil ?

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Depuis 1959, la Terre attend un signal artificiel venu du cosmos. L’équation de Drake permet d’évaluer le nombre de civilisations avec lesquelles nous pourrions communiquer. Avec ce dossier, faites le calcul en examinant successivement les facteurs nécessaires à l'existence d’une vie intelligente extraterrestre.

  
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Sommes-nous seuls dans l'univers ? En ce début de l'année 2014, nous n'avons encore aucune preuve de l'existence de civilisations extraterrestres. Cependant, depuis plus d'un demi-siècle maintenant, les programmes du Seti (Search for Extra-Terrestrial Intelligence) sont à la recherche de signaux intelligents venus du cosmos.

NGC 4038 et NGC 4039, Galaxies des Antennes.© NASA, ESA, and the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration Domaine public

Produire des écoutes comme celles de Seti est-il bien raisonnable ? Afin de le savoir, les scientifiques ont donc cherché à développer des outils pour estimer le nombre de civilisations extraterrestres avec lesquelles communiquer.

L'un des instruments les plus connus dans ce domaine est l'équation de Drake. Au fil du temps, celle-ci a surtout servi à quantifier notre ignorance. Rendre compte de ces expériences est l'objectif de ce dossier.

Photomontage pour illustrer une communication mythique entre une Terrienne et un extraterrestre. Avec combien de civilisations extraterrestres pourrions-nous communiquer ? © Élisabeth Piotelat (photo d'Orion), Sonia Piotelat (dessins)

Nous verrons les étapes historiques et les erreurs de la recherche de vie extraterrestre. L'équation de Drake sera présentée et ses différents facteurs passés en revue et expliqués (formation des étoiles dans la Galaxie, planètes en orbite, écosystèmes, apparition de la vie, intelligence, communication, durée de vie d'une civilisation). Bonne lecture.