L'évolution des galaxies dans l'Univers

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Nos origines remontent aux premières étoiles dans les premières galaxies apparues après le Big Bang. Ce dossier décrit comment l'exploration des strates de temps dans l'Univers peut permettre de comprendre comment les galaxies se sont assemblées au cours de 13,7 milliards d'années d'évolution.

  
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Comprendre la formation et l'évolution des galaxies c'est remonter à nos origines les plus ultimes. C'est dans les étoiles qui peuplent les galaxies que sont formés tout au long de la vie de l'Univers les éléments chimiques de plus en plus complexes qui ont formé les planètes dont une au moins abrite la vie. Une galaxie est une machine complexe faite de milliards d'étoiles, de gaz et de poussières, elle interagit avec son environnement dans des rencontres qui peuvent être violentes, elle peut abriter un trou noir très massif en son cœur.

Figure 1 : Quelle est l'histoire de l'évolution des galaxies, depuis des galaxies en grumeaux peu de temps après le Big Bang (gauche) qui connaissent des rencontres violentes (centre), avec des galaxies aux bras spiraux bien réguliers au bout de l'évolution . © Clichés télescope spatial Hubble et ESO-LAM

Une des questions majeures de l'Astrophysique moderne est de comprendre quelle est la séquence d'évolution qui a conduit aux galaxies que l'on observe aujourd'hui, comme la Voie Lactée, notre galaxie. Des moyens d'observations importants sont en place pour sonder l'Univers et son contenu en galaxies à différentes époques. En remontant le temps grâce à la vitesse finie de la lumière, nous sommes en effet capables de retracer plus de 13 milliards d'années d'évolution.