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Gaia

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Gaia en train de cartographier les étoiles de la Voie Lactée. Le programme a été approuvé par l'ESA en 2000, et le lancement est prévu pour 2011.

Le satellite Gaia s'annonce comme le grand successeur du satellite Hipparcos, et devrait poursuivre sa mission. Lancé le 19 décembre 2013, Gaia fournira une cartographie de la portion de la Voie Lactée qui entoure le Système Solaire, et relèvera pour ce faire la position précise de plus d'un milliard d'étoiles, ainsi que leur vitesse de déplacement.

Le lieu de travail de Gaia est une orbite autour du point de Lagrange L2 - un point de stabilité à 1,5 million de kilomètres de la Terre dans la direction opposée au Soleil. De cette position, ses trois télescopes pourront couvrir l'ensemble du ciel et enregistrer toutes les sources visibles.

Au cours de sa mission de 5 ans, Gaia devrait ainsi observer en moyenne environ une centaine de fois chacune des étoiles parmi le milliard qu'il doit repérer. Au passage, il devrait en outre fournir des données importantes sur la présence de milliers de planètes extrasolaires, et découvrir plusieurs dizaines de milliers de nouveaux corps - comètes et astéroïdes - dans notre propre Système solaire.

Enfin, le satellite Gaia permettra d'observer avec une précision inégalée les effets de la relativité générale, notamment la manière dont le Soleil courbe la lumière en provenance des étoiles de l'ensemble du ciel. On espère que ceci donnera lieu à un premier aperçu de la structure de l'espace-temps.