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Équinoxe

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Point de l'orbite terrestre où la déclinaison apparente du Soleil est nulle : le Soleil est au zénith à l'équateur terrestre. L'équinoxe est le point d'intersection de l'écliptique (trace de la trajectoire apparente du Soleil sur la sphère céleste) et de l'équateur terrestre.

Les équinoxes de printemps (20, 21 ou 22 mars, dans l'hémisphère Nord) et d'automne (21 ou 22 septembre, hémisphère Nord) correspondent à des dates où le jour et la nuit ont des durées égales, ce qui explique l'étymologie du terme.  

Les dates des équinoxes sont inversées dans l'hémisphère Sud.

La ligne des équinoxes est l'intersection du plan de l'écliptique et de l'équateur céleste. L'axe des solstices lui est perpendiculaire. L'intersection correspondant à l'équinoxe de printemps est le point vernal ou point gamma, qui sert de référence aux longitudes célestes ou ascensions droites.

La précession de la ligne des équinoxes, découverte au IIème siècle avant JC par Hipparque de Nicée, est un mouvement rétrograde de ces points, qui leur fait décrire l'écliptique en 25800 ans. Ce mouvement est responsable de la différence de vingt minutes qui existe entre l'année tropique (durée comprise entre deux équinoxes de printemps) et l'année sidérale (durée nécessaire à la Terre pour effectuer une révolution autour du Soleil).