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Apollo 1

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Aspect d'Apollo 1 après l'incendie

Première mission Apollo habitée, mais aussi premier accident mortel de la conquête spatiale.

Le lancement d'Apollo 1 était programmé pour le 21 février 1967 au moyen d'une fusée Saturne 1B, dont c'était la première utilisation pour un vol habité. Les trois astronautes, Virgil Grissom, Edward White et Roger Chaffee, devaient rester deux semaines en orbite et tester tous les instruments du vaisseau qui devait, plus tard, emmener des hommes vers la Lune.

Le 27 janvier 1967, une répétition générale au sol eut lieu, avec pour la première fois la coupure physique des branchements entre Apollo et les trois centres de contrôle qui suivaient l'expérience, au moment de la simulation de l'allumage des moteurs de Saturne 1B.

A ce moment précis, un court-circuit se produisit sous le siège de Grissom, provoquant la combustion instantanée de tous les matériaux environnants baignés dans une atmosphère d'oxygène pur sous une pression de 1120 hectopascals. L'onde de choc et l'incendie qui suivit ravagèrent l'intérieur de l'habitacle, tuant les trois astronautes.

La cause du désastre fut imputée aux nombreuses négligences qui avaient affecté la construction d'Apollo, provoquées par la précipitation dans le cadre de la course à la Lune et de la guerre froide. Deux ans plus tard, la nouvelle version du vaisseau comportait une atmosphère de type terrestre et non plus d'oxygène pur, et tous les éléments ou accessoires combustibles avaient été bannis.

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