Frank Drake et son équation. © SETI Institute

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Équation de Drake

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L'équation de Drake est une équation proposée en 1961 par le radioastronome Frank Drake au moment où il prenait une part active au lancement du programme Seti (Search for Extra-Terrestrial Intelligence). Dans la lignée des estimations simples que l'on peut faire sur une carte postale par le calcul de l'ordre de grandeur d'un phénomène dans le style d'Enrico Fermi, elle permet d'estimer le nombre N de civilisations technologiquement avancées capables d'entrer en communication avec la Terre, ou pour le moins de générer des technosignatures que nous pourrions détecter.

Estimer le nombre de civilisations extra-terrestre dans la Galaxie

Elle comporte plusieurs facteurs dont les valeurs sont difficiles à estimer de sorte que selon les hypothèses considérées, il pourrait y avoir entre 0 et 1.000.000 de civilisations de ce type dans notre Galaxie. Elle s'écrit de la façon suivante :

L'équation de Frank Drake. © University of Rochester

Les différents termes de l'équation sont les suivants :

  • R*  = Le taux de formation dans la Voie lactée des étoiles adaptées au développement de la vie intelligente.
  • Fp = La fraction de ces étoiles avec des systèmes planétaires.
  • Ne = Le nombre des exoplanètes, pour chaque système planétaire, avec un environnement propice à la vie.
  • Fl = La fraction des exoplanètes habitables sur lesquelles la vie apparaît réellement.
  • Fi = La fraction de ces planètes permettant l'apparition de la vie intelligente civilisée.
  • Fc = La fraction de ces civilisations qui développent une technologie dont on peut repérer la signature, notamment parce qu'elles cherchent à communiquer avec d'autres civilisations comparables.
  • L = La durée pendant laquelle de telles civilisations possèdent des technosignatures détectables.

Une présentation de l'équation de Drake par Jill Tarter, célèbre membre du programme Seti. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l'écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © TED-Ed

On cherche notamment à préciser la valeur de ces termes en détectant des exoplanètes et en tentant de déterminer si elles sont habitables ou non. Membre du programme Seti, l'astronome Jill Tarter a donné quelques explications sur l'équation de Drake que l'on peut trouver dans la vidéo ci-dessous.

Interview : les exoplanètes sont-elles habitées ?  Il pourrait y avoir au moins 100 milliards de planètes simplement dans notre galaxie. Difficile d’imaginer qu’aucune ne puisse abriter la vie. Le Cnes a interviewé Michel Viso, responsable des programmes d’exobiologie, afin qu’il nous parle des conditions d'apparition de la vie dans l'univers.