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Étain

DéfinitionClassé sous :chimie , tableau périodique des éléments , étain
L'étain est un métal gris argenté notamment utilisé pour la fabrication de boîtes de conserve. © DutchAir, Pixabay, DP

Connu depuis l'Antiquité, l'étain présente la particularité d'avoir notamment dix isotopes stables, soit le plus grand nombre de tous les éléments chimiques.

Généralités

  • Symbole : Sn
  • Numéro atomique : 50
  • Électrons par niveau d'énergie : 2, 8, 18, 18, 4
  • Masse atomique : 118,710 u
  • Isotopes les plus stables : 120Sn stable avec 70 neutrons (32,59 %), 118Sn stable avec 68 neutrons (24,23 %), 116Sn stable avec 66 neutrons (14,54 %), 119Sn stable avec 69 neutrons (8,59 %), 117Sn stable avec 67 neutrons (7,68 %), 124Sn stable avec 74 neutrons (5,79 %), 122Sn stable avec 72 neutrons (4,63 %)
  • Série : métaux pauvres
  • Groupe, période, bloc : 14, 5, p
  • Densité : 5,77 (gris), 7,29 (blanc)
  • Point de fusion : 231,9 °C
  • Point d'ébullition : 2.602 °C

Historique de l’étain

L'étain est l'un des plus vieux éléments connus, au moins depuis l'Antiquité : il en est même fait mention dans l'Ancien Testament.

Propriétés de l’étain

Ce métal gris argenté est malléable et ductile. Hautement cristallisé, il présente la particularité de « crier » ou « pleurer » quand on déforme une lame de cet élément, comme pour la déformation de l'indium. L'eau douce et l'eau de mer ne corrodent pas l'étain, mais certains acides forts le peuvent. À la pression atmosphérique, on trouve trois variétés allotropiques d'étain. L'étain blanc, entre 13 et 162 °C, existe sous forme ß. Au-dessus de 162 °C, la forme γ est cassante. En dessous de 13 °C, l'étain blanc se change en étain gris (forme α), de structure diamant. Cet élément possède 39 isotopes connus, dont 10 stables.

Utilisation de l’étain

Le fer-blanc est une tôle d'acier recouverte d'étain, qu'on utilise par exemple pour la fabrication de boîtes de conserve. Plus généralement, l'étamage permet d'employer un support dans l'alimentaire ou de lui procurer de bons contacts électriques. De nombreuses pièces de monnaie contiennent de l'étain dans une faible proportion. Certains produits anti-algues contiennent de l'étain et sont appliqués sur les coques des bateaux. L'alliage étain-niobium est supraconducteur en deçà de 19 K. Les soldats dits de plomb sont souvent fabriqués dans un alliage de plomb et d’étain, ou bien avec de l'étain pur.

Par ailleurs, l'étain est avec le cuivre l'un des ingrédients du bronze. Sous forme de composé, l'étain sert d'opacifiant dans certains verres. L'octaonate d'étain (II) est employé afin de catalyser la production de mousses de polyuréthane. Allié à d'autres métaux comme le plomb ou encore l'antimoine, on retrouve l'étain dans les tuyaux d'orgue.

Les noces d'étain

Dans le folklore français, les noces d'étain désignent les dix premières années de mariage.

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