Depuis l’Antiquité et aujourd’hui encore, des sculpteurs utilisent le bronze comme matériau de base à leurs œuvres d’art. © einszweifrei, Pixabay, CC0 Public Domain

Sciences

Bronze

DéfinitionClassé sous :chimie , bronze , âge du bronze

Le bronze est un alliage métallique non ferreux.

Autrefois, le nom de bronze était donné à tous les alliages du cuivre. Ainsi, certains « bronzes » datant du XVIIe siècle ne sont en fait que des laitons. Aujourd'hui, l'emploi du terme bronze se restreint aux alliages de cuivre et d'étain. Mais, comme dans le cas du laiton, il serait plus exact de parler de bronzes au pluriel. En effet, les proportions de cuivre et d'étain contenus dans l'alliage peuvent varier. D'autres éléments (aluminium, plomb, béryllium, manganèse ou tungstène essentiellement) peuvent être ajoutés au mélange.

Les principales caractéristiques du bronze sont :

  • une bonne résistance à l'usure ;
  • une résistance acceptable à la corrosion mais qui ne permet pas son usage dans l'industrie navale ;
  • une bonne conductivité électrique.
Le bronze utilisé pour la fabrication des cloches contient entre 20 et 25 % d’étain. © doryx, Fotolia

Bronzes, des alliages variés

C'est au cours du bien nommé âge du bronze que l'alliage a été pour la première fois employé à la fabrication d'outils, d'armures, etc. pour leur résistance et leur ductilité.

Aujourd'hui, on sait comment associer les constituants du bronze pour en maximiser les propriétés utiles :

  • Le bronze binaire ne contient que du cuivre et de l'étain (entre 3 et 20 %). Plus la teneur en étain augmente, plus la dureté du bronze s'accroît.
  • Les bronzes avec éléments d'addition contiennent, comme leur nom l'indique, d'autres éléments que le cuivre et l'étain : du phosphore pour en améliorer les propriétés mécaniques, du zinc pour les rendre plus malléables, du plomb pour une meilleure usinabilité ou du béryllium pour son incroyable dureté.