Image composite de la nébuleuse d'Orion vue par le télescope spatial Hubble. © Nasa, ESA, M. Robberto, the Hubble Space Telescope Orion Treasury Project Team

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Nébuleuse d'Orion

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La nébuleuse d’Orion, aussi nommée Messier 42 (M42) et NGC 1976, est l'une des plus brillantes nébuleuses à émission diffuse observable depuis la Terre. Bien que visible à l'œil nu dans de bonnes conditions, dans un ciel sombre, l'objet ne fut pas mentionné par les astronomes de l'antiquité. Ce n'est qu'au début du XVIIe siècle que sa découverte fut officiellement annoncée. Charles Messier l'ajouta à son catalogue en 1769.

Au centre de la nébuleuse d’Orion

La nébuleuse d’Orion est une des parties les plus visibles d'un immense nuage moléculaire. En son sein, sur une aire d'environ 24 années-lumière de large, des centaines d'étoiles en gestation, enfouies dans leurs cocons de gaz et de poussière. D'autres, qui sont déjà nées, sculptent leur environnement par leur rayonnement ultraviolet. La nébuleuse d’Orion se caractérise par sa forme caverneuse au creux de laquelle brillent ses étoiles les plus ardentes et massives. Le petit groupe formé est surnommé Trapèze, un des plus jeunes amas ouverts connus.

Distante d'environ 1.400 années-lumière, la grande nébuleuse d’Orion est un des objets les plus observés et photographiés par les astronomes amateurs.

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