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Comète Lovejoy

DéfinitionClassé sous :Astronomie , comète , Terry Lovejoy
La comète Lovejoy photographiée le 22 décembre 2011 depuis l'observatoire de l'ESO au Chili. © ESO/G. Blanchard

Découverte le 2 décembre 2011 par un astronome amateur australien, Terry Lovejoy, la comète C/2011 W3 fait partie du groupe de Kreutz qui regroupe de petits astres chevelus (restes de la dislocation d'une comète géante au XIIe siècle) qui s'aventurent régulièrement à proximité du Soleil.

Avec 200 mètres de diamètre, la comète Lovejoy est de taille modeste (même si la grande majorité des membres du groupe de Kreutz mesurent une dizaine de mètres) et peu d'astronomes l'imaginaient survivre à son passage à seulement 140.000 kilomètres du Soleil la nuit du 15 au 16 décembre 2011. C'est pourtant ce qui s'est passé, les images transmises le 16 décembre 2011 au matin par le coronographe Lasco de la sonde solaire Soho révélant la réapparition du noyau de la comète avec une queue déconnectée encore visible en amont sur son orbite.

C/2011 W3 a ensuite offert un magnifique spectacle aux habitants de l'hémisphère sud pendant les fêtes de Noël 2011, déployant sur l'horizon une magnifique queue de poussières, avant de repartir vers les confins du Système solaire sur une orbite très excentrique qui devrait la ramener vers la Terre en 2325. 

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