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Mars au plus près de la Terre dimanche

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Souvenez vous, il y a deux ans, le 27 août 2003, la planète Mars était au plus proche de la Terre depuis 60 000 ans (lire notre actualité  ) ! Depuis l'aube de l'humanité, la planète rouge n'avait jamais été aussi proche de nous. Cette année, comme tous les deux ans en moyenne, la belle remet ça !

L'opposition de Mars en 2003. Photographie du télescope spatial Hubble obtenue le 27 août.

Mars sera à 69,423 millions de kilomètres de la Terre dimanche 30 octobre à 05H19 (heure de Paris) selon les calculs de l'Institut de Mécanique Céleste et de Calcul des Ephémérides (IMCCE). L'IMCCE qualifie cette opposition de Mars de favorable, la distance de 69 millions de kilomètres étant relativement faible par rapport aux autres rapprochements survenants le plus souvent entre les deux planètes.

En 2003, année historique pour les passionnés d'astronomie, Mars était à « seulement » 55,758 millions de kilomètres de nous, ce qui marquait un rapprochement extrême entre les deux astres. Il faudra attendre le 28 août 2287 avant de battre ce record de distance (55,688 millions de km). Mais cette année là, ce seront certainement nos descendants depuis leur base sur Mars qui observeront la planète Terre se rapprocher dans les cieux martiens !

D'autres rapprochements très favorables auront lieu en 2050, 2082, 2129 et 2208 selon l'IMCCE : peut-être aurez-vous une chance d'y assister !

Quoi qu'il en soit, l'opposition de Mars de cette année est tout à fait acceptable : la planète rouge est bien visible à l'œil nu dès la tombée de la nuit à l'horizon est (cf nos éphémérides  ), facilement reconnaissable par sa couleur jaune-orangée. En outre, les astronomes amateurs et professionnels de l'hémisphère nord bénéficieront cette année d'une plus grande pureté d'image car la planète sera plus haute dans le ciel qu'en 2003.

La sonde Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA, en croisière vers la planète rouge, profite actuellement de ce rapprochement entre la Terre et Mars pour atteindre sa cible, comme ses collègues Mars Express, Spirit et Opportunity lors de l'opposition de 2003. Son arrivée est prévue en Mars 2006.

Pendant ce temps là, les robots Spirit et Opportunity sont toujours actifs à la surface de Mars respectivement dans le cratère de Gusev et dans la plaine de Meridiani. Autour de la planète, les sondes Mars Express, Mars Global Surveyor et Mars Odyssey poursuivent inlassablement leur cartographie du sol martien. À noter que les résultats des observations de l'instrument MARSIS de Mars Express, capable de détecter des nappes d'eau souterraines, seront probablement rendues publiques prochainement.

Même à plusieurs dizaines de millions de kilomètres, Mars reste toujours proche de nous grâce aux sondes automatiques, avant que ce ne soit au tour de l'Homme de partir retrouver la belle planète rouge !

Note : L'opposition de Mars à proprement parler, c'est à dire l'instant où la longitude de Mars est à l'opposé de la longitude du Soleil, (donc dans le plan de l'orbite terrestre la différence de longitude égale à 180°) aura lieu le 07 Novembre à 07h50 (Temps Universel). Le 30 Octobre marque l'instant où la planète Mars est au plus proche de la Terre (appelé passage au périhélie).