Une vue de la surface de Mars. SpaceX se propose de la coloniser. © Nasa

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Des rivières souterraines coulent peut-être sur Mars

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En ce mois de juillet 2017, des chercheurs viennent de découvrir que le sol martien est impropre à la vie telle que nous la connaissons, avec des UV et un cocktail de perchlorates mortels pour les bactéries les plus endurcies. Mais dans le sous sous-sol ? En 2016, en comparant la géomorphologie d'une région de Mars avec celle d'une île du grand nord canadien, une équipe de chercheurs soupçonnait l'existence passée, mais peut-être encore actuelle, d'un réseau de rivières à 150 mètres de profondeur.

Article paru le 29 septembre 2016

Elon Musk a dévoilé tout dernièrement les premiers éléments de son plan de colonisation de Mars. Aller sur Mars est une chose, y faire vivre un groupe d'être humains en est une autre. Entre la toxicité potentielle de la poussière martienne, dans laquelle, tout de même, pourraient pousser des plantes, et les rayons cosmiques issus des tempêtes solaires, Mars est un milieu assez inhospitalier.

Heureusement, il y a de l'eau sur Mars et certaines régions sont peut-être actives volcaniquement encore aujourd'hui, de sorte que de l'énergie géothermique est peut-être disponible. Il se pourrait également qu'il ne soit pas nécessaire de faire fondre de la glace cachée dans le pergélisol. Deux chercheurs du laboratoire GEOPS (CNRS/université Paris Sud), en collaboration avec deux autres planétologues, américain et canadien, viennent en effet de publier un article intéressant de ce point de vue dans le journal Geomorphology.

À droite, des écoulements le long de structures polygonales sur l'île de Bylot, dans l’arctique canadien. À gauche, structures sinueuses le long de formations polygonales sur Mars, dans la plaine d’Utopia Planitia par 45° N. Les deux images sont à la même échelle. © CNRS, E. Godin (image de gauche), Hirise, Nasa, JPL, Univ. of Arizona (image de droite)

L'eau coule-t-elle dans le sous-sol de Mars ?

En utilisant les méthodes de la géologie planétaire comparée, ainsi qu'une modélisation numérique, appliquées à des images d'une région de Mars et en les comparant à celles d'une zone de l'arctique canadien, une étonnante analogie est apparue. Des ravins alignés et sinueux, formés dans le sol gelé de la Planète rouge pourraient bien être les analogues de ceux qui indiquent sur Terre la présence de rivières souterraines.

Dans le cas de Mars, ces rivières auraient coulé à 150 mètres de profondeur il y a quelques milliers à quelques millions d'années. Mais, selon le communiqué du CNRS, on ne peut pas exclure que ces rivières soient encore là de nos jours.

Mais où est passée l’eau martienne ?  De l’eau a coulé à la surface de Mars. Des traces de ruissellements et des analyses en témoignent. Mais comment cette eau a pu disparaître ? Comment cette planète est-elle devenue le monde désertique que nous connaissons actuellement ? Discovery Science nous propose une réponse en vidéo.