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New Horizons dévoile en vidéo Charon, l'étrange lune cabossée

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Après une série d'images stupéfiantes de la surface de Pluton, New Horizons a transmis des clichés en haute résolution de Charon. Ce monde deux fois plus petit que la planète naine qu'il accompagne apparaît bosselé et crevassé de grands canyons, témoignage d'une histoire mouvementée.

Charon, l'énigmatique lune de Pluton, se révèle en vidéo  Charon est la plus grande des cinq lunes de Pluton. Visitée dernièrement par la sonde New Horizons, elle n’est connue que depuis la seconde moitié du XXe siècle. Découvrez-la dans cette animation proposée par la Nasa. 

Le 14 juillet 2015, New Horizons, après avoir traversé une partie du Système solaire jusqu'à la ceinture de Kuiper, à environ cinq milliards de kilomètres de la Terre (9 ans et demi de voyage), n'a pas ausculté que Pluton à l'occasion de sa visite historique. La sonde en a bien sûr profité pour tirer le portrait de Charon, son grand compagnon et aussi les autres petites lunes. Deux fois plus petit (1.214 km) que la célèbre planète naine, il détient le titre du plus gros satellite naturel relativement au corps qu'il accompagne. D'ailleurs, l'ensemble est considéré comme un système binaire.

On a déjà vu quelques images de Charon, prises quelques heures avant et après le rendez-vous du 14 juillet, mais celles transmises le 21 septembre par la sonde spatiale — actuellement distante de près de 100 millions de km de Pluton (New Horizons est en route vers sa prochaine cible qu'elle devrait atteindre en 2019) — dévoilent un monde aussi surprenant que son voisin avec plus de détails qu'auparavant. D'autres photos, en plus haute résolution, seront téléchargées au cours des prochaines semaines.

Un océan interne a-t-il gelé un jour ?

Ceux qui s'attendaient à voir un astre monotone découvrent a contrario un corps tout cabossé dont la surface témoigne d'un histoire géologique complexe et relativement récente. L'une des premières choses qui frappe en devisant ce sphéroïde synchronisé avec Pluton, est ce long, large et profond canyon qui semble en faire le tour juste au-dessus de son équateur. Nommé Serinity Chasma, il se prolonge avec Macross Chasma (à gauche). Le réseau long de quelque 1.800 km est quatre fois plus important que notre Grand Canyon terrestre et rappelle la grande balafre de Mars, Valles Marineris. C'est une énorme fracture qui semble diviser en deux la croûte de Charon.

Une autre caractéristique intrigante est la différence d'aspect entre les deux hémisphères, séparés par ce canyon. Baptisée Vulcain Planum (les noms des reliefs de Charon ont été inspirés par des œuvres de science-fiction), la moitié sud présente davantage de petits cratères d'impact. Son apparence plus douce et lisse suggère un resurfaçage relativement récent. Certains chercheurs songent à l'œuvre d'un cryovolcanisme« L'équipe discute de la possibilité qu'un océan interne ait pu gelé il y a longtemps, confie Paul Schenk de la Lunar and Planetary Institute et membre de la mission. Le changement de volume qui en a résulté a pu conduire Charon à se fissurer, et permis à une lave à base d'eau d'atteindre la surface à ce moment-là. »

Ces deux mondes des confins du Système solaire ont vraiment beaucoup de choses à nous dire. Merci à cette mission qui nous ouvre de « nouveaux horizons ».

Charon photographiée par New Horizons le 14 juillet, juste avant le survol de Pluton. Les images prises à travers les filtres infrarouge, rouge et bleu de l’instrument Ralph/MVIC révèlent les différentes compositions des terrains. La région du pôle nord nommée Mordor Macula se distingue du reste de ce corps céleste, deux fois plus petit que son compagnon Pluton. La résolution est de 2,9 km par pixel. Téléchargez l’image en haute résolution ici. © Nasa, JHUAPL, SwRI